Química

Producción barata y verde de hidrógeno

(NC&T) Parece que la geometría de los nanotubos es la mejor para la producción de hidrógeno por medio de la fotólisis del agua.

Actualmente, el proceso de reformado con vapor aplicado al gas natural produce la mayor parte del hidrógeno disponible en diversos sectores industriales. Como fuente de combustible, esto provoca dos problemas. El proceso utiliza el gas natural y por eso no reduce la dependencia de los combustibles fósiles. Y, como uno de sus subproductos es el dióxido de carbono, el proceso contribuye a incrementarlo en la atmósfera.

El proceso desarrollado por Craig A. Grimes, profesor de ingeniería eléctrica, y su equipo, separa el agua en sus dos componentes, hidrógeno y oxígeno, y recoge los productos por separado, utilizando titanio y cobre, materiales fácilmente disponibles. La separación del agua para la producción de hidrógeno es un método viejo y bien demostrado, pero en su forma convencional requiere generar electricidad previamente.

Grimes y su equipo producen el hidrógeno a partir de la energía solar, utilizando dos grupos diferentes de nanotubos en un diodo fotoelectroquímico. Utilizando la luz solar incidente, tales diodos generan una corriente de aproximadamente 0,25 miliamperios por centímetro cuadrado, con una eficiencia de fotoconversión del 0,30 por ciento.

Aunque una eficiencia del 0,30 por ciento es baja, Grimes señala que éste es simplemente un punto de partida, y que el dispositivo puede perfeccionarse en poco tiempo. Él cree que son viables eficiencias del 5 al 10 por ciento.

Estos dispositivos resultan baratos, y, como son fotoestables, podrían utilizarse durante años.

Grimes está trabajando ahora en un método para fabricar los nanotubos que será más rápido y más fácil.




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