Química

Detectando explosivos mediante abejas

(NC&T) Estudiando el comportamiento de las abejas, así como probando y mejorando tecnologías ya establecidas en el mercado, los científicos del Laboratorio Nacional de Los Alamos han desarrollado métodos para aprovechar el extraordinario sentido olfativo de las abejas, gracias al cual la reacción natural de la abeja al néctar, un reflejo de extensión de la probóscide (extender su lengua), puede ser usada para registrar una respuesta infalible a un olor. Empleando técnicas de entrenamiento comunes en las investigaciones sobre abejas, los responsables del proyecto entrenaron a grupos de ellas para dar una respuesta positiva de detección, a través del reflejo de extensión de la probóscide, cuando eran expuestas a vapores de explosivos y propelentes como TNT, C4 y TATP.

De acuerdo con Tim Haarmann, investigador principal del proyecto Stealthy Insect Sensor (Insecto Sensor Furtivo), dicho proyecto aplica viejos conocimientos a un problema nuevo y urgente.

Los científicos se han sentido durante mucho tiempo maravillados por el fenomenal sentido del olfato de las abejas melíferas, que rivaliza con el de los perros. Pero todos los intentos anteriores de comprender y aprovechar esta capacidad fueron científicamente indemostrables.

El equipo que Haarmann reclutó comenzó por investigar qué hace tan buenas detectoras a las abejas, yendo más allá de simplemente demostrar que pueden usarse en la detección de explosivos. Buscando atributos tales como la expresión de proteínas, el equipo procuró aislar diferencias genéticas y fisiológicas entre aquellas abejas con buena capacidad olfativa y las que no poseían tal capacidad. También determinaron cuán bien podían detectar explosivos en la presencia de agentes potencialmente interferentes, como pueden ser lociones varias, combustibles de motores, o repelentes de insectos. Además, el equipo estudió las unidades estructurales en las antenas de las abejas buscando mecanismos bioquímicos y moleculares que pudieran favorecer su capacidad de ser entrenadas y de conservar este entrenamiento durante períodos de tiempo más largos.


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