Medicina

Un estudio identifica mecanismo de freno en el cerebro

(NC&T) Unos investigadores dirigidos por el experto en neurología cognitiva Adam Aron, profesor de psicología en la Universidad de California en San Diego, han encontrado "módulos" de materia blanca (agrupaciones de neuronas, o "cables", formando conexiones directas de alta velocidad entre regiones distantes del cerebro), que parecen desempeñar un papel significativo en el control rápido del comportamiento.

Para revelar esta red, Aron, junto con investigadores de la Universidad de California en Los Ángeles (UCLA), y de las de Oxford y Arizona, realizaron dos tipos de exploraciones neurológicas a voluntarios sanos.

Este estudio es el primero en identificar estos módulos de materia blanca en los seres humanos, confirmando hallazgos similares en monos, y el primero en relacionarlos con la actividad cerebral mientras las personas controlan voluntariamente sus movimientos.

Estos nuevos resultados aportan valiosa información sobre la correspondencia entre la anatomía y la actividad de los circuitos de control en el cerebro. Los científicos sabían desde hace algún tiempo de áreas claves del cerebro involucradas en el control del comportamiento; ahora han averiguado cómo estas áreas están conectadas y cómo se logra que la información viaje de un lugar a otro tan rápido.

Mecanismo de freno en cerebro
Representaciones de la red de frenado del cerebro. (Foto: David Flitney, Oxford University)
Los hallazgos pueden ser útiles no sólo para profundizar en el conocimiento del control de los movimientos, sino también del "autocontrol" y de cómo las funciones de control son afectadas en diversos problemas neuropsiquiátricos, tales como la adicción, el síndrome de Tourette, la tartamudez y el déficit en la capacidad de prestar atención que deriva de un trastorno de hiperactividad.

La red de frenado de los movimientos puede también ser muy importante para el control de nuestros pensamientos y emociones. Hay evidencias de esto. Por ejemplo, en los estados avanzados del mal de Parkinson, los pacientes pueden estar completamente congelados en sus movimientos, porque, según parece, su núcleo subtalámico, o "botón de detención", está activado siempre. Aunque el tratamiento de estas áreas con electrodos descongela al sistema motor del paciente, también puede tener el curioso efecto de desinhibirlos en otras formas, incluyendo aspectos de su conducta como por ejemplo el sexual.

Este estudio da a los científicos nuevos objetivos para estudiar cómo el cerebro está conectado con el comportamiento, la personalidad y la genética. La variabilidad en la densidad y el espesor de las conexiones del "cable" probablemente está influenciada por los genes, y sería intrigante si estas diferencias explicasen las distintas habilidades de las personas no sólo en el control de los movimientos físicos, sino también para controlar su temperamento.
Inteligencia espacial

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