Medicina

Descifrar el genoma del neandertal


(NC&T) El Instituto Max Planck para Antropología Evolutiva en Leipzig, Alemania, y la Corporación 454 Life Sciences, en Branford, Connecticut, han anunciado el ambicioso plan de secuenciar el genoma de neandertal, completando un primer borrador del mismo en los próximos dos años.

El profesor Svante Paabo, Director del Departamento de Genética del citado instituto, y el Dr. Michael Egholm, Vicepresidente de Biología Molecular para la compañía 454 Life Sciences, dirigirán el proyecto, financiado por la Sociedad Max Planck. 454 Life Sciences recientemente ha desarrollado una tecnología que hace posible extraer y secuenciar el ADN nuclear de fósiles de neandertal, una tarea imposible para las técnicas tradicionales.

Como prueba, los colaboradores ya han secuenciado aproximadamente un millón de pares de bases de ADN nuclear de un fósil neandertal croata de 38.000 años.

Este año se conmemora el 150 aniversario del descubrimiento del primer fósil neandertal en el Valle Neander, cerca de Dusseldorf, Alemania. Desde entonces, paleontólogos y antropólogos han estado esforzándose por entender el papel de este robusto humano primigenio en la evolución de los humanos modernos, el cual vivió en Europa y en partes de Asia hasta que desapareció hace aproximadamente unos 30.000 años.

Paabo, un pionero en el campo de la investigación de ADN antiguo, ayudó a entender mejor nuestra relación con los neandertales cuando secuenció el ADN mitocondrial de éstos, en 1997. Este gran avance científico llevó a obtener evidencias de que los neandertales no hicieron una contribución sustancial a nuestra carga genética, a pesar de que neandertales y humanos modernos coexistieron durante miles de años.

Conjuntamente con 454 Life Sciences, Paabo está ahora preparándose para dar el siguiente paso en la investigación de los neandertales, secuenciando los tres mil millones de pares de bases que forman su genoma. Entonces se compararán con el genoma humano y el de chimpancé, ya secuenciados. Esto aclarará nuestra relación evolutiva con los neandertales, y ayudará a identificar los cambios genéticos que permitieron a los humanos modernos dejar África y difundirse con rapidez por diversas regiones del mundo, hace unos 100.000 años.


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