Medicina

Identifican el origen bioquímico del miedo


El profesor de fisiología Min Zhuo, de la Universidad de Toronto, y sus colegas Bong Kiun Kaang, de la Universidad Nacional de Seúl en Corea del Sur, y Bao Ming Li, de la Universidad Fudan en China, han identificado dónde se origina la memoria emocional del miedo y el dolor, estudiando procesos bioquímicos en una región del cerebro. Los investigadores usaron ratones para demostrar cómo se activan los receptores de la corteza prefrontal, que es, según se cree, la porción cerebral involucrada en las funciones intelectuales superiores, y cómo estos receptores desempeñan un papel crítico en el desarrollo del miedo.

Zhuo explica que la memoria del miedo no se consolida inmediatamente después de un acontecimiento traumático, sino que toma algún tiempo el que llegue a ser parte de nuestra conciencia. El acontecimiento inicial activa los receptores NMDA (las moléculas en las células que reciben mensajes y producen un efecto fisiológico específico) que están normalmente inactivas pero son accionadas cuando el cerebro recibe un trauma. Con el paso del tiempo, los receptores dejan su huella en las células cerebrales.

Los investigadores activaron los receptores NMDA en ratones, y rastrearon una subunidad de la molécula (una proteína llamada NR2B) que se considera asociada a la memoria del miedo en el hipocampo y en la amígdala (una estructura en forma de almendra ubicada delante del hipocampo). Para corroborar la prueba, los investigadores redujeron la cantidad de NR2B en ratones, encontrando que su comportamiento para evitar pequeñas descargas eléctricas sufría una alteración. Los investigadores experimentaron usando tanto pistas espaciales como auditivas. En un experimento, los ratones recibieron pequeñas descargas al entrar en una cámara, y desarrollaron memoria del miedo. En otro experimento, se emplearon sonidos asociados a shocks eléctricos. Cuando la NR2B fue bloqueada, ya no evitaron la cámara ni reaccionaron al escuchar el sonido.

Zhuo y sus colegas examinaron entonces muestras de cerebro de los ratones y descubrieron vestigios de NR2B en la corteza prefrontal, lo que sustenta su teoría de que la memoria del miedo se desarrolla en esa región.

El siguiente paso es determinar cómo afecta la NR2B directamente a la formación y el almacenamiento de recuerdos asociados al miedo en el cerebro, con lo que se podrán disminuir sus niveles, y, en consecuencia, reducir con eficacia la memoria del miedo, mitigando de este modo, en las personas que lo necesiten, los efectos nocivos de recuerdos traumáticos relacionados con el dolor.


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