Propagación mundial enfermedades
Matemáticas

Juego de internet usado para predecir la propagación de epidemias

"Estábamos seguros de que podríamos aprender bastante de los datos acumulados en el sitio web de rastreo de billetes "http://www.wheresgeorge.com", pero los resultados sobrepasaron nuestras expectativas", reconoce Lars Hufnagel, del Instituto Kavli para la Física Teórica en la Universidad de California, Santa Bárbara.

La propagación mundial de enfermedades (en particular las pandemias con consecuencias desastrosas para la salud humana y la economía) se ha convertido en una amenaza seria en un mundo globalizado lleno de viajes e intenso comercio internacional. La amenaza de la gripe aviar, el posible surgimiento de un nuevo "supervirus" humano, y la posibilidad de una pandemia de gripe mundial, hacen que la predicción de la propagación de estas enfermedades sea más urgente que nunca.

Las pandemias históricas, como la peste del siglo XIV, se movían lentamente en oleadas a través de las áreas geográficas, porque en la Edad Media las personas sólo podían viajar típicamente unos pocos kilómetros al día. De esta manera, la velocidad con la cual las epidemias podían propagarse estaba limitada. Le costó tres años a la peste ascender por el continente europeo, de sur a norte, con una velocidad de propagación promedio de aproximadamente dos kilómetros al día.

Pero hoy las personas se mueven a grandes distancias en cortos períodos de tiempo, como también se mueven en distancias cortas, y usan medios de transporte variables. Por tanto, podemos esperar que las pandemias futuras se dispersen según otras reglas, y más deprisa.

Propagación mundial enfermedades
Ilustración del concepto. (Foto: UCSB )
Los autores de este estudio buscaban una forma de modelar la propagación moderna de enfermedades. Como los investigadores no pueden seguir a las personas con dispositivos rastreadores, como hacen con los animales, necesitaron obtener datos que los proveyeran de millones de movimientos de individuos. Entonces, se enteraron de un juego de Internet para rastrear el movimiento de billetes de dólar, localizado en http://www.wheresgeorge.com/. Los participantes pueden registrar un billete (dólares estadounidenses), de cualquier valor, y monitorear su circulación geográfica.

Los físicos estaban intrigados: como los virus, el dinero es transportado por las personas de un lugar a otro. Comprobaron que los movimientos humanos siguen lo que es conocido como las leyes de escalado universal (de escalas locales a regionales y de ahí a escalas de larga distancia). Usando los datos del juego, desarrollaron una poderosa teoría matemática que describe asombrosamente bien los movimientos observados de los viajeros sobre distancias que van desde apenas unos kilómetros hasta miles de kilómetros. El estudio representa un cambio radical en el modelado matemático de la propagación de epidemias.
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