Alerta tsunamis
Geología

Alerta de tsunamis, carrera contra el tiempo

(NC&T) Esta tecnología financiada por la NASA puede emplearse para obtener una alerta de tsunami mucho más ágil.

El equipo de investigadores incluye a los científicos Seth Stein y Emile Okal de la Universidad del Noroeste, y está dirigido por Geoffrey Blewitt de la Universidad de Nevada en Reno. El software empleado ha sido desarrollado por el JPL (Jet Propulsion Laboratory) de la NASA, en Pasadena, California.

Los investigadores han demostrado que la magnitud real de un terremoto puede determinarse en 15 minutos empleando datos de GPS. Esto es mucho más rápido que lo posible con los métodos actuales.

La alerta de tsunami es una carrera contrarreloj. Los tsunamis viajan con la velocidad de un avión a reacción, así que los centros de alerta deben decidir con precisión, en minutos, si dar la alarma. Esto debe ser lo bastante rápido para que las autoridades reciban la alerta con tiempo suficiente para poder activar los planes de respuesta. Unido a los datos de sismómetros y boyas oceánicas, el GPS proporciona una herramienta que puede mejorar la alerta de tsunamis.

Siempre necesitaremos de la sismología como alerta de primer nivel de grandes terremotos, y de la boya oceánica para detectar la ola de un tsunami. La ventaja de incluir el GPS en sistemas de alerta es que rápidamente se obtienen los datos de cuánto se ha movido el suelo oceánico, y esta información puede ser introducida directamente en los modelos de tsunami para evaluar el alcance.

El nuevo método, llamado desplazamiento GPS, funciona midiendo el tiempo que tardan las señales de radio de los satélites GPS en llegar a estaciones en tierra ubicadas a miles de kilómetros del epicentro. Con esta información, los científicos pueden calcular cuánto se han desplazado las estaciones debido al seísmo. Entonces, pueden obtener un modelo del terremoto y su magnitud verdadera, llamada "magnitud de momento". Esta cantidad está relacionada directamente con el potencial del temblor para generar tsunamis.

El potencial de la contribución del GPS a la alerta de tsunami se hizo evidente después del terremoto de Sumatra. Las mediciones de GPS mostraron que el seísmo movió permanentemente la tierra más de 1 centímetro, en zonas tan lejanas como la India, a unos 2.000 kilómetros del epicentro.

Para probar la fidelidad de su aproximación, los científicos emplearon el software de la NASA para procesamiento de datos de posición de satélites, con el fin de analizar los datos de 38 estaciones GPS ubicadas a diversas distancias del epicentro del terremoto de Sumatra. Sólo los datos de los primeros 15 minutos después del seísmo fueron empleados. Su análisis arrojó un modelo de terremoto y una magnitud de momento de 9,0, muy cercana a la magnitud real.
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