Rutas de comercio África
Geología

Pistas arqueológicas en isótopos de plomo

(NC&T) En la universidad de Arizona en Tucson, un arqueólogo está analizando rastros de plomo encontrados en ciertos artefactos, con el propósito de aclarar algunos aspectos sobre el período histórico africano marcado por el surgimiento y expansión del Islam como nueva religión, una etapa con bastantes lagunas para la arqueología. Thomas R. Fenn, estudiante de doctorado del Departamento de Antropología, está desvelando evidencias sobre las pautas en las actividades comerciales que se llevaban a cabo en aquella época a través del desierto del Sahara, mediante la identificación de artefactos para cuya fabricación se recurrió a la fundición de metales, sobre todo cobre, en las regiones subsaharianas del continente.

A medida que las fuerzas islámicas se fueron desplazando por el norte de África, establecieron todo un movimiento comercial entre las tierras áridas que colindaban con el Mediterráneo, y las intrincadas selvas y sabanas al sur del Sahara.

Una de las incógnitas que Fenn pretende resolver está relacionada con las fuentes de cobre y otras materias primas que se empleaban para fabricar productos que se comercializaban en toda la región. Específicamente, ¿por qué los obreros de una industria metalúrgica sofisticada en la zona subsahariana importaban cobre teniéndolo al alcance en minas cercanas?

Rutas de comercio África
Rutas de comercio conectaban diferentes puntos del África norteña y occidental. (Foto: Ken Feisel, Archaeology Magazine)
"Saber dónde se originaban éste y otros materiales, puede aclarar no sólo aspectos sobre el comercio, sino también sobre la tecnología, la economía y la organización social, aportando respuestas para preguntas como: ¿quiénes controlaban los recursos naturales y las rutas de transporte? o ¿cómo se distribuían las labores en estas sociedades?

Utilizando un proceso llamado Análisis de Proporciones de Isótopos de Plomo (o LIA, por sus siglas en inglés), Fenn ha analizado más de cien artefactos de la edad de hierro. La mayoría de ellos cuentan con cobre del África subsahariana. Los experimentos se llevaron a cabo en un laboratorio especial de la universidad. Dicho laboratorio está a cargo de Joaquín Ruiz, profesor de Geociencias y decano de la facultad de ciencias.

El LIA es extremadamente exacto como herramienta en la identificación de vestigios de plomo encontrados en menas metálicas. Además, sólo requiere una ínfima parte de un gramo para llevar a cabo el análisis.

El plomo tiene cuatro isótopos diferentes. Las proporciones de tales isótopos cambian en función del tiempo. La fundición no altera esas proporciones, por lo que constituyen una huella dactilar imborrable de la fuente de donde se extrajo el mineral metálico.

El asunto está en asegurarse de que la muestra esté totalmente descontaminada. El proceso lleva unas dos semanas, pero ofrece un elevado grado de seguridad al relacionar los objetos con su origen. El LIA se ha estado utilizando con éxito durante años para determinar las fuentes de metales no ferrosos provenientes de otras partes del mundo, pero su uso en la arqueología africana es muy reciente.

Basándose en sus análisis, Fenn sostiene la teoría de que el mineral utilizado para hacer los ornamentos y otros utensilios de cobre encontrados en yacimientos arqueológicos de África occidental, probablemente procedía del norte de este continente.
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