teoría terremotos masivos
Geología

Reconsideran la teoría de los terremotos masivos

Los resultados sugieren que las anteriores ideas sobre dónde es probable que ocurran los grandes terremotos necesitan ser revisadas. Las regiones de la Tierra que previamente se pensaba que eran inmunes a tales catástrofes, pueden estar en alto riesgo de sufrirlas.

Como todos los terremotos masivos, el evento del 2004 ocurrió en una subducción con gran cabalgamiento, en este caso el gran cabalgamiento de Sonda, una falla sísmica a lo largo de la cual las placas tectónicas de la India y Australia se hunden bajo el borde del Sudeste de Asia. La superficie de la falla que se quebró no puede verse directamente porque se encuentra a varios kilómetros de profundidad en la corteza terrestre.

No obstante, la ruptura de la falla causó movimientos de la superficie, ya que la tensión elástica acumulada durante largo tiempo fue liberada de repente. Los investigadores han medido los movimientos de la superficie mediante tres técnicas diferentes basadas en la geodesia, área de la ciencia que estudia las mediciones y representaciones de la Tierra.

Sobre la base de estas mediciones, los investigadores, incluyendo especialistas del Instituto Scripps de Oceanografía de la Universidad de California en San Diego, encontraron que el terremoto del 2004 se produjo por la ruptura de un estiramiento de 1.600 kilómetros de largo del gran cabalgamiento, el mayor en cualquiera de los terremotos registrados. El ancho de la superficie de contacto que se resquebrajó fue de 150 kilómetros.

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Científicos inspeccionan un monumento de posicionamiento en el norte de Sumatra. (Foto: SIO)
En esta enorme área de contacto, las superficies de las dos placas resbalaron una contra la otra hasta 18 metros. Sobre la base de estos datos, los investigadores han calculado que la medida de la energía total liberada por el terremoto alcanzó la magnitud de 9,15, convirtiéndolo en el tercer terremoto más grande de los últimos 100 años, y el mayor registrado en las pocas décadas de existencia de la instrumentación moderna.

"Este terremoto no sólo rompió todas las marcas, sino también algunas de las reglas", ha declarado Kerry Sieh, Profesor de Geología en el Caltech.

Según se pensaba anteriormente, los grandes cabalgamientos de una subducción sólo pueden producir terremotos masivos si la placa oceánica es joven y flotante, para que se cierre apretadamente contra la placa continental y resista la ruptura hasta que una enorme cantidad de tensión se haya acumulado. Al sur del terremoto de Sumatra-Andaman, donde la placa es vieja, ahora hay mayor preocupación sobre un gran terremoto en la sección del gran cabalgamiento de Sonda, adyacente a la isla densamente poblada de Java. Antes del desastre de Sumatra-Andaman, no se pensaba que este entorno tectónico produjera grandes terremotos. Los resultados de este nuevo estudio deberían alertar del peligro a los planificadores indonesios de prevención y respuesta ante desastres.
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