Efecto vida geología
Geología

La vida deja una leve marca en las formas del terreno

"Colinas redondeadas, canales meándricos, deltas y abanicos aluviales son sorprendentemente familiares", explica William E. Dietrich, profesor de Ciencias de la Tierra en la Universidad de California en Berkeley. "Esto nos planteó la pregunta: ¿podemos decir, basándonos sólo en la topografía, y excluyendo obviamente la influencia humana, que la vida influye en la Tierra? ¿Importa la vida para la topografía?".

Dietrich y J. Taylron Perron, estudiante de postgrado, han descubierto, para su sorpresa, que no parece haber una huella específica de la vida en la morfología terrestre.

"A pesar de la profunda influencia de la biota en los procesos de erosión y evolución del paisaje, sorprendentemente, no hay rasgos morfológicos que puedan existir sólo en presencia de vida y, de este modo, una Tierra sin vida probablemente presentaría una morfología familiar", explica Dietrich, geomorfólogo con más de 33 años de experiencia en el estudio de procesos erosivos terrestres.

Una de las cosas menos conocidas acerca de nuestro planeta es cómo la atmósfera, la litosfera y los océanos interactúan con la vida para crear las formas de los terrenos. Una revisión de la investigación reciente sobre la historia de la Tierra parece sugerir que la vida puede haber contribuido de modo notable al desarrollo de los grandes ciclos glaciales, e incluso influenciado la evolución de las placas tectónicas.

Efecto vida geología
Dos colinas del desierto de Atacama, en Chile -A y B- se parecen mucho a otra en Marte -C- (las colinas Columbia) (Foto: UC Berkeley/NASA/JPL/Cornell University )
Uno de los efectos principales de la vida en el paisaje afecta a la erosión. La vegetación tiende a proteger las pendientes de la erosión: los desprendimientos de tierra a menudo ocurren durante las primeras lluvias después de un incendio. Pero la vegetación también acelera la erosión rompiendo la roca.

Debido a que la forma del terreno en muchos lugares es un balance entre la erosión de río, que tiende a cortar abruptamente en el lecho rocoso de una pendiente, y la diseminación del suelo de la pendiente, propiciada por la acción de la vida, que tiende a redondear los bordes, Dietrich y Perron pensaron que las colinas redondeadas serían una marca de la vida. Sin embargo, lo anterior resultó ser falso cuando su colega Ron Amundson y la estudiante de postgrado Justine Owen descubrieron en el estéril desierto de Atacama colinas redondeadas cubiertas por suelo que son producidas por interacción agua-roca, concretamente intemperismo salino del mar cercano.

La idea de que la frecuencia relativa de morfologías redondeadas contra morfologías angulares cambiaría con la presencia de vida, no podrá ser probada hasta que mapas topográficos de muy alta resolución de la superficie de otros planetas estén disponibles.
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