Geología

La erosión causada por glaciares no es tan lenta

La investigación ha sido efectuada por expertos de la Universidad de Michigan (UM), el Instituto Tecnológico de California (CalTech) y el OC (Occidental College).

Todd Ehlers, profesor de ciencias geológicas en la UM, ha trabajado en una región remota de las Coast Mountains (Montañas Costeras) durante tres años, estudiando la velocidad de la erosión de origen glaciar y el cambio topográfico. Empleando una nueva herramienta geoquímica desarrollada por los investigadores del CalTech, Ehlers y sus colaboradores fueron capaces de cuantificar la velocidad y la magnitud de la erosión glaciar a lo largo de un valle grande. Encontraron que los glaciares alteraron radicalmente el entorno hace aproximadamente 1,8 millones de años, más o menos cuando la Tierra comenzó a experimentar una serie de eras glaciales.

Las velocidades de erosión documentadas en el estudio sugieren que los glaciares erosionaron las montañas seis veces más rápido de lo que los ríos y desprendimientos de tierra lo habían hecho antes de la glaciación. El equipo encontró que los glaciares arrebataron al menos dos kilómetros de roca a las montañas.

Erosión causada por glaciares
Un glaciar en las Coast Mountains, British Columbia. (Foto: Earthwindow.com/Mike Johnson )
Estos resultados muestran que los glaciares son el método más eficiente de esculpir la topografía de la cordillera. También demuestran la utilidad de la nueva herramienta geoquímica que puede ser aplicada para estudiar la erosión en otras cadenas montañosas. La técnica en la que se ha basado el estudio se denomina termocronometría helio-helio.

El equipo mostró que el enfriamiento de la roca ocurrió muy rápido y que la totalidad del valle fue esculpido en aproximadamente 300.000 años.

El porqué ocurrió tan intensa erosión asociada al inicio del ciclo de glaciaciones 1,8 millones de años atrás, no se comprende aún del todo, pero parece coincidir con algunos cambios notables que sucedieron en el sistema climático de la Tierra en aquella época.


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