Geología

Método de alta precisión para fechar la corteza oceánica

La clave del éxito alcanzado por estos investigadores, de la Universidad de Wyoming, el Servicio Estadounidense de Prospección Geológica y el Instituto Oceanográfico de Woods Hole, fue la confirmación de la presencia de diminutos cristales de zircón en la corteza oceánica. La datación por Uranio-Plomo del zircón está ampliamente considerada como la mejor técnica para proporcionar la edad absoluta de las rocas en un terreno. Esta técnica se ha usado para responder preguntas fundamentales de la geología, por ejemplo cómo y cuán rápidamente se formó la corteza continental de la Tierra. Para fechar la corteza oceánica, los científicos han dependido hasta ahora de métodos geofísicos basados en el magnetismo.

A medida que las placas tectónicas de la Tierra se separan con el paso del tiempo, corteza nueva se va creando sobre las cordilleras oceánicas. Los minerales magnéticos en las rocas que constituyen la corteza resultan magnetizados en la dirección del campo magnético existente en la Tierra a medida que se enfrían y endurecen. Como el campo magnético pasa, a través del tiempo, de una polaridad normal a otra invertida, las rocas graban la polaridad en franjas alternas, a cada lado de la cordillera oceánica.

Para conocer la edad de la corteza del océano, tradicionalmente los instrumentos a bordo de barcos determinan la edad de la corteza del océano debajo de ellos, inspeccionando las franjas magnéticas y calculando entonces su edad, al utilizar la distancia entre las franjas y el tiempo transcurrido entre las inversiones de la polaridad dentro de la corteza. Pero este método no puede revelar toda la complejidad involucrada en el crecimiento de la corteza oceánica.

Una de las razones de que no se haya usado anteriormente la datación por zircón es porque algunos científicos creyeron que la corteza del océano no contenía este mineral. La otra razón es que resulta difícil y caro recuperar estas rocas enterradas bajo el agua en las cordilleras oceánicas.

Método fechar corteza oceánica
Cristales de zircón. ((Foto: Michael John Cheadle, University of Wyoming))
Con la ayuda de un donativo de un cuarto de millón de dólares de la Fundación Nacional para la Ciencia, los científicos recolectaron 17 muestras que contenían zircón, y que fueron extraídas de la corteza oceánica baja, en una zona del Índico sur. Después de reunir las muestras, los investigadores usaron una microsonda de iones muy sensible, de alta definición, para determinar las edades absolutas de las 17 muestras. Usando el método de datación por Uranio-Plomo para el zircón, comprobaron que podían determinar la edad absoluta de la corteza oceánica con un margen de error de menos del 1 por ciento.

Además, los científicos descubrieron que el 25 por ciento de las muestras fechadas por ellos, son 2 millones y medio de años más antiguas que lo predicho por los modelos convencionales de generación de la corteza en las cordilleras oceánicas.


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