Extinción especies marinas
Geología

Seres del fondo marino aniquilados por el hielo en eras glaciales

Se había pensado anteriormente que estos ecosistemas de algún modo eludieron la extinción a través de la recolonización de hábitats cercanos que escaparon de la destrucción. Pero investigadores del Centro Nacional de Oceanografía de Southampton (NOC) y el British Antarctic Survey (BAS) revelan un escenario más triste. Sven Thatje, un ecólogo del NOC, ha estado trabajando con los geólogos Claus-Dieter Hillenbrand y Rob Larter, del BAS, examinando uno de los ambientes más inhóspitos de la Tierra: el fondo marino antártico.

Estos científicos han encontrado indicios de que ciertos organismos del lecho marino, o fueron borrados por el avance de capas de hielo a través de la plataforma continental antártica, o fueron condenados a la inanición hasta la muerte tan pronto como los eslabones de la cadena alimenticia fueron rotos por la cubierta permanente de hielo. No debió existir otro refugio para los animales que vivían cerca de la superficie que descender por el talud o ladera de la plataforma continental, hacia zonas de mayor profundidad, ya que los grandes deslizamientos sedimentarios los hubiesen enterrado. Típicamente estos ecosistemas estaban constituidos por esponjas, erizos, corales y estrellas de mar.

Los investigadores muestran que durante las edades de hielo, los organismos del fondo marino emigraban a mar profundo, huyendo de los efectos de los deslizamientos sedimentarios y del hielo. Desde allí, los organismos podrían haber invadido refugios abiertos del talud continental antártico, que no fueron afectados por el avance de masas de hielo. O podrían haber recolonizado el talud antártico desde aguas profundas durante el período cálido que seguía a cada edad de hielo.

Hasta ahora se pensaba generalmente que la acción destructiva de las capas de hielo no era lo bastante significativa como para erradicar toda la fauna, y que las zonas devastadas eran recolonizadas desde áreas circundantes. Pero esta nueva investigación confirma que la destrucción era mayoritaria, con muy poca supervivencia.

La investigación llevará a replantearse de manera radical la historia evolutiva de la Antártida, ya que los resultados desafían todas las teorías aceptadas. Los científicos argumentan que los animales de aguas poco profundas estaban retirándose al océano profundo y luego regresando para recolonizar las aguas del talud de la Antártida. Las pistas que aclararían cómo estas dos comunidades tan diferentes pudieron haber logrado esto podrían residir en el ADN de los animales.

Su próxima tarea es reconstruir lo que pasó en la Antártida durante estos períodos de cambio de clima y estudiar los eslabones genéticos y biológicos entre las comunidades de mar profundo y las de aguas más superficiales.
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