Dendrocronología
Geología

Arboles para datar erupciones volcanicas

(NC&T) "Inicialmente, al comenzar el trabajo, buscábamos qué elementos en los anillos de los árboles podían ser medidos usando el análisis de activación neutrónica", explica el Dr. Kenan Unlu, profesor de ingeniería nuclear y director adjunto de investigación en el Centro de Ciencia e Ingeniería de la Radiación en la Universidad Estatal de Pensilvania.

Cuando Peter I. Kuniholm, profesor de arqueología y dendrocronología de la Universidad Cornell, observó cuáles de los anillos de los árboles tenían los más altos niveles de oro, reconoció de inmediato que databan de años de conocida actividad volcánica.

Los árboles suman cada año un anillo a su tronco. A partir de aquí, los investigadores pueden llegar a asignar a cada anillo un año específico. El análisis de activación neutrónica (NAA) puede medir, en la madera de un único anillo, el oro que el árbol adquirió durante ese año. La sensibilidad de la medición es del orden de varias partes por cada mil millones.

El NAA usa los neutrones producidos por un reactor para crear isótopos radiactivos temporales en una muestra. Como cada isótopo tiene su propia huella en radiación gamma, la intensidad de ésta revela la cantidad presente de dicho elemento.

Los investigadores encontraron que podían asociar los picos en el nivel de oro con erupciones volcánicas, empezando con la erupción del volcán Soufriere Hills en 1440, e incluyendo una en 1480 del Monte Santa Helena. Sin embargo, también obtuvieron picos para diversos años entre 1480 y 1580, periodo del que no hay erupciones documentadas.

Unlu cree que esos picos grandes en el nivel de oro, que no parecen estar conectados a ninguna actividad volcánica, pueden ser debidos a incendios forestales. "No podemos realmente decir si estamos viendo una señal global, regional o local cuando sólo analizamos un árbol".

Dendrocronología
Anillos de un tronco (Foto: Penn State University )
Los investigadores creen que el aumento en la absorción del oro durante los años de erupción se debe a que los volcanes arrojan mucho material a la atmósfera y cambian las condiciones ambientales, tales como patrones de acidez, lluvia, luz solar incidente y temperatura, lo que pone a los árboles en una situación precaria. Éstos, para compensar un mal año, absorben mayor cantidad de nutrientes, incluyendo el cobre, elemento esencial para su crecimiento. El oro es absorbido indiscriminadamente con el cobre, pero este último es usado por el metabolismo del árbol mientras que el oro se queda.

Para lograr eliminar los incendios forestales y otros eventos locales, de entre las causas para los picos en el nivel de oro, los investigadores quieren observar árboles de otras áreas. Ahora están examinando dos muestras datadas de Turquía y California.
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