Volcanes Samoa
Geología

Se ha descubierto un volcán submarino activo cerca de Samoa, a unos 3.800 km al suroeste de Hawai.

(NC&T) El hallazgo ha sido hecho por un equipo internacional de científicos, encabezados por investigadores del Instituto Oceanográfico de Woods Hole (WHOI), el Instituto de Oceanografía Scripps (SIO), la Universidad de Oregón y la Universidad de Sydney.

Durante un crucero de investigación para estudiar el punto caliente de Samoa, los científicos descubrieron un volcán subacuático creciendo en el cráter de otro volcán más grande, el Vailulu'u. Los investigadores se sorprendieron al encontrar una comunidad de anguilas que habitan alrededor de la zona de erupción.

Este nuevo volcán, llamado Nafauna por la feroz diosa samoana de la guerra, no existía hace sólo cuatro años, según los directores del proyecto de investigación, el geoquímico Stan Hart del WHOI, y el geólogo Hubert Staudigel del SIO. Con una tasa de crecimiento promedio de 20 centímetros por día, el cono volcánico se ha formado rápidamente desde la última expedición en mayo de 2001. Ahora el Nafauna mide 300 metros de altura.

Disponer de un caso documentado de un volcán submarino que se ha formado en un periodo conocido de tiempo, es muy raro. Por eso, el Nafauna ha despertado un enorme interés en la comunidad científica.

Los investigadores tuvieron una pista de la existencia del volcán al analizar la batimetría del cráter del Vailulu'u usando mapeo multihaz. Los mapas existentes de la zona no revelaban la presencia del Nafauna. Esta vez, al dirigir los haces dentro del cráter, las mediciones revelaron una profundidad inusualmente escasa. Esto condujo a investigaciones más detalladas usando el submarino tripulado Pisces V.

Volcanes Samoa
El volcán submarino Vailulu'u, en cuyo interior está creciendo el nuevo volcán Nafauna (Foto: Stan Hart, Woods Hole Oceanographic Institution )
El agua que rodea el cono volcánico está extremadamente turbia debido a la actividad hidrotermal. Las vigorosas chimeneas volcánicas que producen esta "niebla" están oscurecidas. Aunque la visibilidad desde el sumergible era menor de tres metros, los investigadores pudieron apreciar la singular comunidad biológica que rodea al nuevo volcán.

Gran parte del Nafauna está cubierto por una "pelusa" amarilla, agregados microbianos producto de la vida microscópica que se alimenta de la energía química del sistema hidrotermal del volcán. Mientras el equipo exploraba el área, descubrieron varias comunidades de anguilas habitando las frágiles cavernas de roca que rodean la zona de chimeneas hidrotermales. Los científicos llamaron a esta nueva comunidad hidrotermal de anguilas, "Eel City" (Ciudad de las Anguilas). El equipo espera saber más acerca del por qué de la presencia de esta comunidad, en expediciones futuras.
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