Evolución climática
Geología

Abierta una 'caja negra' sobre la evolución climática

(NC&T) Cuatro oceanógrafos de la Universidad de Rhode Island, dirigidos por Kate Moran y ayudados por colegas de otras cuatro universidades, han explorado los antiguos sedimentos presentes bajo el Lago Malawi en África Oriental, y recobrado muestras que albergan hasta 1,5 millones de años de información acerca de cómo se ha alterado el clima en África. Se trata del registro continuo más grande de estos datos recolectado hasta la fecha en ese continente.

El lago Malawi se considera una de las maravillas naturales del mundo. Es uno de los lagos más profundos (700 metros) y más antiguos (más de 5 millones de años), y tiene una colección de especies biológicas única en el planeta. Está situado en latitudes tropicales, cuyo papel climático no está totalmente comprendido pero que sirven de motor térmico de la atmósfera. La región desempeña un papel principal en la dinámica del clima global.

La investigación también contribuirá a una mejor comprensión y predicción del clima africano en esta región de sequía recurrente, hambre y sufrimiento humano, así como a recobrar un registro del cambio ambiental que ocurrió de modo paralelo a la evolución humana en África Oriental.

El lago tiene una circulación restringida, virtualmente carece de oxígeno en el fondo, y por cada año que se depositan sedimentos se crea un patrón como los anillos de un árbol.

En total, 623 metros de muestras han sido recobrados bajo el fondo del lago, siendo la más antigua de ellas de alrededor de 1,5 millones de años. En los próximos meses, los científicos emprenderán una serie de análisis e inspecciones de las muestras de sedimentos con el fin de predecir el impacto futuro del calentamiento global.

El proyecto tuvo que afrontar grandes desafíos logísticos y de ingeniería, como por ejemplo tener que construir en el Lago Malawi una embarcación para perforación, que tuvo que soportar vientos de hasta 35 nudos y olas de dos metros de altura. Nadie había hecho este tipo de perforación en un lago interior antes, y mucho menos en uno de África, de modo que los obstáculos que la expedición tuvo que afrontar fueron realmente grandes. Por fortuna, el esfuerzo ha valido la pena.
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