Rayos Gamma tormentas
Física

¿Rayos gamma procedentes de tormentas?

(NC&T) El estudio ha sido realizado por Steven Cummer de la Escuela Pratt de Ingeniería en la Universidad de Duke, Wenyi Hu, Yuhu Zhai, ambos también de la citada universidad; David Smith de la Universidad de California en Santa Cruz; Liliana López de la Universidad de California en Berkeley; y Mark Stanley del Laboratorio Nacional de Los Alamos en Nuevo México. La investigación fue financiada por la Fundación Nacional de Ciencia.

Las emisiones naturales de rayos gamma, la forma más energética de luz, se activan sólo por fenómenos de alta energía en el espacio exterior. Tales sucesos incluyen reacciones termonucleares dentro del Sol, interacciones entre rayos cósmicos, y colapsos estelares que conducen a la formación de agujeros negros.

Pero en 1994, científicos que usaban el observatorio orbital Compton de rayos gamma, descubrieron por vez primera rayos de este tipo que se originaban aparentemente cerca de la superficie de la Tierra. Los investigadores rápidamente encontraron evidencias de que esas emisiones estaban relacionadas con los relámpagos.

Desde el inicio de su misión en 2002, el satélite RHESSI, lanzado para estudiar rayos X y gamma solares, también empezó a detectar un número cada vez más grande de lo que los científicos empezaron a llamar "chispazos" de rayos gamma terrestres (TGFs).

En el estudio, se hicieron grabaciones muy cuidadosas y continuas de emisiones de relámpagos en un área blanco durante un período de 4 meses, en 2004. Analizando estas grabaciones, los científicos identificaron episodios de relámpagos que podían encajar en tiempo y lugar con TGFs registrados por el RHESSI en la región tropical del Caribe.

Rayos Gamma tormentas
Steven Cummer. (Foto: Duke University)
Los investigadores analizaron datos de dos instrumentos especializados en mediciones muy sensibles de ondas de radio de baja frecuencia. Cummer originalmente instaló estos detectores de radioondas para ejecutar estudios a larga distancia que relacionasen las tormentas del Medio Oeste norteamericano con la creación de destellos breves, fantasmales, en la atmósfera superior, conocidos como "duendes".

El RHESSI no descubrió ningún TGF en el Medio Oeste norteamericano donde se detectan "duendes". Pero había muchos TGFs en Indonesia, África y el área americana del Caribe.

Según el equipo de Cummer, los TGFs quizás son producidos por un proceso asociado con el desarrollo del relámpago observado, aunque eso realmente ocurre apenas un milisegundo antes de la descarga eléctrica en sí misma.
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