Ecología

Temperaturas oceánicas e incendios

(NC&T) El nuevo estudio asocia los incendios masivos de los últimos cinco siglos, con períodos de calentamiento de la superficie marina en el Atlántico Norte.

En estados como Washington, Oregón, California, Colorado, Nuevo México, Arizona y Dakota del Sur, hubo un mayor predominio de los incendios forestales en siglos recientes cuando un fenómeno conocido como la Oscilación Multidécada del Atlántico (similar pero de mayor duración que el fenómeno conocido como El Niño - Oscilación del Sur, o ENSO por sus siglas en inglés) cambia periódicamente del modo frío al caluroso con una duración de aproximadamente 60 años cada vez.

La etapa más cálida de las aguas del Atlántico Norte se corresponde con períodos de sequía y los subsiguientes incendios en el Oeste, como se muestra en las cicatrices por fuego de los anillos anuales de los árboles, estudiados por los investigadores.

Thomas Kitzberger, de la Universidad de Comahue en Argentina, dirigió el estudio con investigadores de las universidades de Colorado en Boulder y de Arizona, el Servicio Forestal Estadounidense y la empresa Rocky Mountain Tree-Ring Research Inc., un laboratorio privado en Fort Collins, Colorado, que investiga anillos de árboles.

Temperaturas oceánicas
Un incendio forestal. (Foto: U.S. Forest Service)
Si bien los estudios anteriores sobre anillos de los árboles han relacionado los incendios en diferentes regiones occidentales de América del Norte con la sequía asociada con la fase calurosa de El Niño, o la más fría de La Niña del fenómeno del ENSO en el Pacífico, el nuevo estudio es el primero en relacionar la Oscilación Multidécada del Atlántico con el incremento de los incendios en Norteamérica a una escala tan grande. El equipo analizó casi 34.000 cicatrices individuales de fuego en los anillos anuales de los árboles en 241 sitios, el mayor registro de anillos de árboles vinculado con pasados incendios forestales realizado hasta el momento.

Esta tendencia a la elevación de las temperaturas de la superficie marina en el Atlántico Norte parece estar relacionada con las temporadas secas que los científicos han observado en el Oeste desde finales de la década de 1990. Si la tendencia continúa durante los próximos 60 años, como lo ha hecho en el pasado, el grado de generación de incendios en el Oeste de Estados Unidos podría ser inaudito comparado con cualquier otra situación de la historia reciente.
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