Ecología

Riesgo de dispersión accidental de nanomateriales en el medio ambiente

(NC&T) Cuando fue mezclado con materia orgánica natural de las aguas relativamente limpias del Río Suwannee, que se origina en el sur de Georgia, los nanotubos de carbono de pared múltiple permanecieron en suspensión más de un mes, aumentando así de modo notable sus probabilidades de ser transportados por el medio ambiente en caso de haber estado abandonados a su suerte en éste, según desvela una investigación dirigida por expertos del Instituto Tecnológico de Georgia.

Los nanotubos son estructuras cilíndricas de carbono que pueden ser de pared simple o múltiple, con nuevas propiedades que los hacen potencialmente útiles en una amplia variedad de aplicaciones incluyendo la electrónica, los materiales compuestos, la óptica y los productos farmacéuticos.

Jaehong Kim (profesor en la Escuela de Ingeniería Civil y Medioambiental del Tecnológico de Georgia) dirigió la investigación junto con el profesor Joseph Hughes, y con Hoon Hyung, ambos también del Tecnológico de Georgia, y el investigador postdoctoral John Fortner, adscrito al Tecnológico de Georgia y a la Universidad Rice.

Los autores del experimento encontraron que la materia orgánica natural resultaba eficaz para mantener suspendidos los nanotubos en el agua. No saben con certeza el por qué de esa eficacia. Piensan que la materia orgánica natural tiene algunas características químicas especiales que promueven la adherencia de los nanotubos, siendo mayor que la de algunos surfactantes. Ahora estudian este aspecto en profundidad.

Medio ambiente
Hoon Hyung, a la derecha, y Jaehong Kim. (Foto: GIT)
La materia orgánica natural es heterogénea. Es una mezcla compleja hecha de materia vegetal y microorganismos. Su composición resulta bastante indefinible en la práctica, ya que depende de las características muy variables de las fuentes. Así que los científicos tienen que continuar estudiando el transporte del nanomaterial en el laboratorio, usando varias fuentes de materiales orgánicos naturales para intentar entender mejor sus potenciales interacciones con el entorno natural.

Ahora que bastantes investigadores exploran las aplicaciones de los nanomateriales, y la industria se acerca a la fabricación comercial de estos nuevos productos, es esencial para los científicos e ingenieros estudiar su posible impacto medioambiental.

En una investigación relacionada con ésta, el equipo de Kim estudia otros aspectos del destino de los nanomateriales en el agua. La meta final es entender las implicaciones medioambientales de la nanotecnología.
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