Ecología

Los montes apalaches produjeron un enfriamiento global en el pasado

(NC&T) La investigación ha sido efectuada por expertos de la Universidad Estatal de Ohio.

Algunos científicos han sospechado que nuestra última Edad de Hielo, que empezó hace 40 millones de años, se produjo por el surgimiento del Himalaya. Este nuevo estudio correlaciona una glaciación mucho más antigua, que ocurrió durante el período Ordoviciense, con el comienzo de la formación de los Apalaches. También refuerza la noción de que los niveles de CO2 en la atmósfera son un factor determinante del clima en la Tierra.

Matthew Saltzman (profesor de ciencias geológicas) y Seth Young han buscado evidencias del antiguo cambio climático para ayudar a los científicos a que tengan una mejor perspectiva sobre el cambio climático actual. Ellos creen que los registros geológicos pueden ayudar a resolver los debates actuales.

Uno de los debates gira en torno a si el dióxido de carbono atmosférico realmente controla el clima de la Tierra. El planeta ha cambiado entre las condiciones de "invernadero" y de "nevera" a lo largo de su historia, y las investigaciones del equipo de Saltzman sugieren que los niveles de dióxido de carbono sí son una causa importante.

Enfriamiento global
Matthew Saltzman. (Foto: OSU)
En este estudio, los investigadores han encontrado notables evidencias que apuntan a que los niveles de CO2 atmosférico estaban disminuyendo al mismo tiempo que el planeta se enfriaba. Así que esto refuerza significativamente la idea de que el CO2 es uno de los principales factores que gobiernan el clima.

Este estudio es un paso más en la dirección de un trabajo del mismo equipo publicado en 2005, en el que usaron muestras pétreas procedentes de Nevada y de dos lugares en Europa para determinar con exactitud cuándo empezó la Edad de Hielo Ordoviciense, hace aproximadamente 450 millones de años.

De nuevo han analizado el mismo juego de muestras, pero ahora de una manera diferente, comparando la proporción de dos isótopos del elemento estroncio, el estroncio-87 y el estroncio-86.

Encontraron que inmediatamente antes del comienzo de la Edad de Hielo Ordoviciense, la proporción de estroncio cambió drásticamente, de un modo que parece indicar que una inmensa cantidad de piedra volcánica se estaba erosionando y los sedimentos resultantes se depositaban en los océanos del planeta.

La época del cambio en la proporción de estroncio coincide con el surgimiento de los Apalaches. La placa tectónica que está ahora bajo el Océano Atlántico presionó contra el lado oriental de América del Norte, elevando roca volcánica antigua del suelo marino hacia el continente.

Este tipo de piedra de silicato se erosiona deprisa. Reacciona con el CO2 y el agua, desintegrándose. Y como resultando, el carbono del CO2 queda atrapado en los sedimentos.

La reacción química que erosionó parte de los Apalaches habría consumido grandes cantidades del CO2 de la atmósfera en la época en que comenzó la Edad de Hielo Ordoviciense.
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