Astronomía
Noticias breves del espacio
El 7 de diciembre se efectuó la presentación oficial ante el público de la nave espacial que protagonizará los esperados vuelos suborbitales de la compañía Virgin Galactic, la SpaceShipTwo.

La órbita anómala del planeta HAT-p-7b
Al medir recientemente la rotación de la estrella del planeta HAT-P-7b, descubierto en 2008, un equipo dirigido por Joshua Winn, profesor de física del MIT, y otro equipo dirigido por Norio Narita en el Observatorio Astronómico Nacional de Japón, han encontrado que la órbita de dicho planeta está inclinada por lo menos 86 grados con respecto al ecuador de la estrella, un desalineamiento drástico y extraño.

Noticias breves de astronáutica
Una cápsula Soyuz (TMA-17), con tres cosmonautas a bordo, despegó a las 21:51 UTC desde el cosmódromo de Baikonur, el 20 de diciembre, en dirección a la estación espacial internacional.

Los primeros agujeros negros quizás se formaron dentro de envolturas inmensas
Los primeros agujeros negros de gran masa en el universo probablemente se formaron y crecieron en el interior de sendas envolturas gigantescas, similares a las de algunas estrellas actuales pero mucho mayores. Una envoltura de esta clase habría sido capaz de atenuar los potentes rayos X emitidos en las inmediaciones de su agujero negro, y también habría impedido que los gases a su alrededor fueran expulsados por acción de la radiación. Ésta es la conclusión de un nuevo estudio dirigido desde la Universidad de Colorado en Boulder.

Un fósil galáctico en el bulbo de la Vía Láctea
Utilizando el Observatorio W. M. Keck y el VLT de la ESO, unos astrónomos han identificado dos grupos distintos de estrellas en el cúmulo globular Terzan 5, de la Vía Láctea. Las dos poblaciones estelares tienen diferentes edades y también diferentes abundancias de hierro. El raro conjunto de características sugiere que Terzan 5 podría ser un residuo superviviente de una galaxia primitiva existente anteriormente.

Si existen, muy pronto será posible detectar lunas como Pandora, de la película Avatar
Lunas pobladas por formas de vida, como Pandora en la reciente película "Avatar", son hoy ciencia-ficción, pero podrían dejar de serlo antes de lo creído. El telescopio espacial Kepler, en órbita desde Marzo de 2009, tiene la capacidad de detectar astros del tamaño de la Tierra hasta unos 500 años-luz de distancia de nosotros, y eso incluye lunas grandes alrededor de planetas gigantes. Además, tal como concluye la astrónoma Lisa Kaltenegger en un nuevo estudio, el Telescopio Espacial James Webb será capaz de analizar las eventuales lunas que sean descubiertas, y detectar gases cruciales para la vida como el oxígeno, el dióxido de carbono y el vapor de agua.

Extraña y potentísima supernova revela una estrella parecida a las primeras que existieron en el universo
Una supernova extraordinariamente brillante y de una duración también inusualmente larga, llamada SN 2007bi, resulta ser el primer ejemplo detectado de la clase de estrellas que poblaron por vez primera el universo. La ultrabrillante supernova se desencadenó en una galaxia enana cercana, una clase de galaxia que es común pero que ha sido poco estudiada hasta ahora. La insólita supernova podría ser la primera de muchas similares a ser descubiertas en breve.

Descubren una de las estrellas más calientes de la galaxia
Un equipo de astrónomos en el Centro para la Astrofísica de Jodrell Bank, dependiente de la Universidad de Manchester, ha descubierto una de las estrellas más calientes de nuestra galaxia. La estrella tiene una temperatura superficial de aproximadamente 200.000 grados centígrados, 35 veces mayor que la del Sol.

Supertierras descubiertas en torno a dos estrellas similares al Sol
Se ha comprobado que dos estrellas cercanas podrían albergar "superTierras", planetas rocosos más grandes que la Tierra, pero más pequeños que los gigantes gaseosos como Urano y Neptuno. A diferencia de las otras estrellas con superTierras descubiertas hasta ahora, estas dos son muy similares al Sol, lo que sugiere a los científicos que los planetas con masa lo bastante baja como para ser de tipo rocoso como la Tierra pueden ser comunes alrededor de estrellas cercanas.

Noticias breves de astronáutica
El "Johannes Kepler", el segundo vehículo ATV de la ESA que se unirá a la estación espacial internacional cargado de suministros, está siendo sometido a los últimos ensayos de funcionalidad y aptitud.


La forma de un remanente de supernova denota de que tipo fue la explosión
Un nuevo estudio de imágenes provenientes del Observatorio Chandra de rayos X de la NASA, sobre remanentes de supernova (los restos de estrellas que han explotado), muestra que la simetría de éstos, o la carencia de tal simetría, revela cómo explotó la estrella. Éste es un descubrimiento importante porque muestra que los remanentes conservan información sobre cómo explotó la estrella aunque hayan pasado cientos o miles de años.

Sexteto de estrellas
Se ha descubierto que la estrella Alcor es en realidad una pareja de estrellas y que, al parecer, está vinculada gravitacionalmente al sistema estelar de Mizar, todo lo cual convierte al grupo entero en un sexteto. Esta reorganización haría por tanto que el sexteto Mizar-Alcor fuese el segundo más cercano conocido de tales sistemas. El descubrimiento es especialmente sorprendente porque Alcor es una de las estrellas más estudiadas del cielo.

Niebla en Titán
La luna más grande de Saturno, Titán, parece ser el único lugar en el sistema solar, aparte de la Tierra, con cantidades copiosas de líquido (mayormente metano y etano líquidos) descansando en su superficie. Ahora se ha descubierto que la Tierra y Titán comparten otro rasgo que está indisolublemente ligado con las masas liquidas en la superficie: la niebla.

El revigorizado telescopio espacial Hubble descubre las galaxias probablemente más distantes
Usando el recientemente actualizado Telescopio Espacial Hubble, dos equipos de astrónomos del Reino Unido han identificado galaxias que es probable que sean las más distantes vistas hasta ahora.

Analizar en abejas la dinámica de las epidemias humanas y de otros animales
El estudio de las abejas y su estructura social puede dar a los científicos un mejor conocimiento sobre cómo se diseminan las enfermedades infecciosas entre los animales y los humanos.

¿Qué fue primero en el origen de la vida?
Una investigación publicada en "Proceedings of the National Academy of Sciences" refuta la teoría de que el origen de la vida se originó como un sistema de moléculas autocatalítico capaz de experimentar evolución darwiniana sin la necesidad de ARN o ADN y de su replicación.

Los murciélagos y las ballenas que se orientan por el eco comparten un mecanismo molecular
Con chillidos muy agudos, cliqueos y trinos, y un mecanismo auditivo altamente sensible, las ballenas y algunos murciélagos localizan a sus presas emitiendo pulsos de sonido e interpretando los ecos que retornan. A lo largo de la evolución estos dos grupos de animales adquirieron esta capacidad notable de manera independiente, para su uso en ambientes muy diferentes, por lo cual cabría esperar que los medios por los cuales cada uno logra sus resultados fuesen diferentes. Sorprendentemente, eso no es lo que ocurre, según indica un nuevo estudio realizado por investigadores de la Universidad de Michigan.

Marseillevirus, nuevo miembro del grupo de los virus gigantes
Después del Mimivirus, y otros, el grupo de los virus gigantes ahora tiene un nuevo miembro llamado Marseillevirus. Recientemente ha sido presentada una descripción de este nuevo virus, descubierto en una ameba por un equipo bajo la dirección de Didier Raoult de la Unidad de Investigación de las Enfermedades Infecciosas y Tropicales Emergentes (CNRS/Universidad Aix-Marsella 2).

Resuelto el misterio de las iguanas de Fiji y Tonga
Los científicos se han preguntado durante mucho tiempo cómo las iguanas, un grupo de lagartos presente fundamentalmente en América, llegaron a habitar las apartadas islas de Fiji y Tonga en el Pacífico. Durante años, la explicación principal ha sido que los progenitores de las especies isleñas debieron haber sido transportados por mar hasta allí, navegando por el Pacífico sobre una alfombra flotante de vegetación o de desechos. Pero una nueva investigación sugiere otra explicación.

Plantas del tabaco modificadas genéticamente para producir biocombustible
Un equipo de investigadores de los Laboratorios de la Fundación de Biotecnología en la Universidad Thomas Jefferson ha identificado una manera de incrementar el contenido de aceite en las hojas de plantas de tabaco, lo que puede ser el paso previo a su uso como fuente de biocombustibles.