Biología

Adaptación de roedores a comer vegetales tóxicos

(NC&T) En el estudio, los científicos examinaron la estructura genética de roedores de esa zona sometidos a una alimentación que incluía enebro o bien a otra que incluía esos arbustos tóxicos, en busca de genes activos conocidos como "genes de biotransformación" porque producen enzimas hepáticas para desintoxicar al organismo en el que han penetrado los venenos de esos arbustos ponzoñosos y los de los enebros que tienen una toxicidad muy inferior.

La bióloga Denise Dearing y su equipo hallaron 24 genes en roedores del desierto de Mojave, que pueden ser cruciales para la capacidad de estos animales de consumir las hojas de los arbustos tóxicos. Estas hojas están cubiertas con una resina tóxica que puede representar hasta un 24 por ciento del peso seco de la planta.

Existe un notable desconocimiento científico acerca de cómo exactamente los herbívoros salvajes pueden alimentarse mediante dietas muy tóxicas. Tratar de paliarlo un poco fue la principal motivación para este estudio. Es importante reunir datos sobre este asunto, ya que si se conoce bien, será posible hacer pronósticos más fiables sobre cómo se las arreglarán esos animales con el cambio climático.

Por ejemplo, las toxinas en esos arbustos tóxicos podrían responder a los aumentos en el dióxido de carbono atmosférico. Las plantas pueden producir más toxinas bajo condiciones de CO2 elevadas.

Comer vegetales tóxicos
Roedor del Desierto de Mojave. (Foto: Denise Dearing)
Una vez que se determinen con precisión los genes de desintoxicación de entre los 24 candidatos identificados por el nuevo estudio, esos genes podrán ser utilizados algún día para modificar al ganado vacuno, a las ovejas o a cualquier otro herbívoro similar, de manera que puedan comer de arbustos tóxicos de esa clase.




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