Biología

Descifrando el lenguaje del canto de las aves

(NC&T) Los pájaros utilizan sistemas de canto para comunicarse acerca de intenciones de apareamiento, la reproducción, el establecimiento del territorio, e incluso con sus cantos transmiten información sobre su edad y su salud promedio. Vehrencamp estudia los cantos de las aves para descodificar cuáles son los elementos que transmiten información. Junto con sus colegas del Programa de Investigación Bioacústica del Laboratorio de ornitología de la Universidad Cornell, esta profesora se dedica a estudiar las aves en hábitats naturales de lugares como Costa Rica, Colombia y Bonaire.

Vehrencamp graba los cantos y se los hace escuchar a pájaros de la misma especie para descifrar las diferentes estrategias utilizadas por cada una para atraer a su pareja y resolver problemas territoriales. Esta técnica permite a los investigadores estudiar las reacciones de las aves ante los cantos cuando los rasgos estructurales de los mismos son sometidos a cambios.

Vehrencamp descubrió, por ejemplo, que los pájaros de la especie Melospiza melodia en el sur de California pueden interpretar el significado de ciertos cantos grabados como "frases de guerra", debido a que con frecuencia resuelven los conflictos entonando el mismo tipo de canto entre ellos.

Ante esas "palabras insultantes", los pájaros reaccionaban furiosos en los experimentos. Se comportaban como ante un pájaro intruso y a veces se lanzaban contra el altavoz.

Lenguaje del canto de las aves
Sandra Vehrencamp. (Foto: Cornell U.)
Si entre los machos ese canto hostil no resuelve el conflicto, sobreviene la confrontación física. Ambos pagan un precio por luchar, Por eso, las aves, por regla general, prefieren negociar una disputa territorial a través del canto; no les interesa pelear.

Cuanto mayor es el conocimiento de "idiomas" de un pájaro, mejores son sus posibilidades de entender "palabras amenazantes" y evitar gracias a ello el ataque de un pájaro enfadado si no hace caso de la advertencia que le ha lanzado.

Los pájaros con un conocimiento "lingüístico" más restringido pasan más tiempo luchando con sus vecinos y, raramente se les verá en la próxima estación de cría.

La capacidad de un pájaro para cantar correctamente en un vocabulario muy amplio también demuestra ante las hembras que se trata de un individuo veterano, que "ha recorrido mundo". Un gran repertorio de canciones puede indicar la edad de un pájaro. Las hembras prefieren por lo general a los machos de más edad, pues su habilidad para sobrevivir ya está demostrada.

Por otra parte, las cualidades sonoras de la voz permiten deducir el estado básico de salud del ave que canta.

Combinando éstas y otras características del modo más ventajoso posible, mediante la manipulación de elementos estructurales en los cantos grabados, Vehrencamp creó un "supermacho". En los experimentos que siguieron, los dueños de territorios a los que ella hizo escuchar estos cantos manipulados, se mostraban reacios a acercarse al altavoz y a intentar expulsar a un intruso aparentemente tan fuerte.




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