Biología

Las hormigas afincadas lejos del litoral buscan más comida salada que las costeras

(NC&T) Ecólogos de la Universidad de California en Berkeley, la de Arkansas en Little Rock y la de Oklahoma pusieron a prueba las preferencias por la sal contra el azúcar de las hormigas de América del Norte, Central y del Sur, usando poblaciones a distancias diferentes del mar. El rocío marítimo y las tormentas pueden transportar sal a decenas de kilómetros de la costa, pero las áreas más lejanas en el interior están a menudo privadas de sal, y los investigadores sospechaban que podrían encontrar una diferencia de preferencias entre las hormigas costeras y las del interior.

Y ciertamente, descubrieron que las hormigas que viven a más de cien kilómetros del litoral prefirieron a menudo una solución con un 1 por ciento de sal en vez de una solución con un 10 por ciento de azúcar. Sin embargo, esto sólo sucedía fundamentalmente con las hormigas herbívoras. Las hormigas carnívoras al parecer reciben suficiente sal de sus presas. Por razones similares, los animales que pastan, como el bisonte y el ciervo, buscan lamer cosas saladas para complementar su dieta vegetariana pobre en sal, mientras que las bestias carnívoras como los pumas y los lobos consiguen toda la sal que necesitan de la carne de sus presas.

Las hormigas siempre buscarán el azúcar porque para ellas es un artículo de primera necesidad, con el que obtener la energía básica para vivir. Pero cuando se ve a las hormigas empleando cantidades crecientes de tiempo y de individuos en la labor de forrajear en busca de sal, esto sugiere que es un recurso de acceso limitado para ellas. Su capacidad para ser competitivas y mantenerse en entornos diferentes podría verse limitada por un recurso como la sal.

Lo que es verdad para las hormigas también puede serlo para todos los insectos e incluso los microbios, plantean los investigadores. Esto asignaría a la sal o cloruro sódico un papel en los ecosistemas que antes no se le había reconocido.

Sal para las hormigas
Estas hormigas prefieren el algodón empapado en sal a aquellos mojados en azúcar o agua. (Foto: Mike Kaspari)
"Una implicación de este estudio es que incluso los procesos esenciales de un ecosistema, como el ciclo del carbono, pueden estar influenciados por la disponibilidad de sodio", señala el autor principal del estudio, Michael E. Kaspari, ecólogo especializado en hormigas de la Universidad de Oklahoma en Norman.




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