Biología

La exótica locomoción de los caracoles

(NC&T) Eric Lauga, profesor de ingeniería mecánica y aeroespacial, ha dilucidado de manera detallada cómo y por qué los caracoles de agua pueden arrastrarse a través de un medio por el que, aparentemente, no podrían desplazarse de forma activa.

Los resultados del estudio de Lauga indican que el secreto está en la baba.

El hallazgo principal es que ciertas superficies pueden distorsionarse si se aplican fuerzas en ellas, y que estas distorsiones pueden aprovecharse (por un animal, o mediante un dispositivo artificial en el laboratorio) para generar fuerzas impulsoras y movimiento. Algunos caracoles de agua dulce y otros marinos se arrastran "colgando" de la superficie del agua mientras van secretando un sendero de mucosidad. Otros caracoles ejecutan un movimiento serpenteante que produce las correspondientes ondas en la capa de mucosidad que secretan.

Lauga y su equipo demuestran que los caracoles de agua tienen que torcer la superficie para moverse. Si no lo hacen, no irán por sus propios medios a ninguna parte. Estos caracoles de agua, por su estructura corporal, tienden a flotar de modo que no tienen que esforzarse para permanecer cerca de la superficie.

Locomoción de los caracoles
Un caracol de agua en acción. (Foto: David Hu (MIT y Georgia Tech) y Brian Chan (MIT))
Lauga y sus colegas creen que su hallazgo podría llevar a un nuevo método de propulsión. Entre los colegas de Lauga, la científica Anette Hosoi, del Instituto Tecnológico de Massachusetts, ya ha imitado el método impulsor por adhesión-lubricación de los caracoles de tierra para propulsar un dispositivo robótico. Ahora, como resultado de este nuevo descubrimiento en los caracoles de agua, los investigadores creen que puede ser posible construir dispositivos similares capaces de caminar por el agua.




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