Biología

La selección natural no produce necesariamente los mejores organismos

(NC&T) Un equipo de investigadores de la Universidad de Texas en Austin, dirigido por Matthew Cowperthwaite y Lauren Ancel Meyers, ha desarrollado una nueva teoría, según la cual la vida no siempre puede ser óptima.

Las mutaciones genéticas crean el material en bruto sobre el que actúa la selección natural. El destino de una mutación, a corto plazo, generalmente es claro. Las mutaciones que hacen más apto a un organismo tienden a persistir a lo largo de generaciones, mientras que las mutaciones dañinas tienden a desaparecer con la muerte del individuo que las posee. Sin embargo, las consecuencias de estas mutaciones, a largo plazo, son poco conocidas por los biólogos. Los investigadores han demostrado que a veces, a la larga, las mutaciones mediocres pero fáciles se acaban imponiendo sobre las buenas pero difíciles, aunque éstas últimas hayan dado buen resultado a corto plazo.

El equipo desarrolló modelos informáticos de moléculas de ARN que evolucionaban por mutación y selección natural. Las moléculas de ARN, muy similares a las de ADN, desempeñan papeles importantes en procesos esenciales para el sostenimiento de la vida, y sirven de material genético para algunos de los virus más letales, entre ellos el HIV.

Los modelos informáticos usados en el estudio muestran que la evolución de organismos óptimos generalmente requiere una larga secuencia de mutaciones que interactúan, cada una apareciendo por casualidad y no siendo eliminada por la selección natural. Algunos rasgos son fáciles de lograr mediante la evolución, al poder ser formados por muchas combinaciones diferentes de mutaciones. Otros rasgos son difíciles de lograr mediante la evolución, al requerir una receta genética improbable. La evolución favorece las fáciles, aún cuando no sean las mejores.

El análisis del grupo sobre las moléculas de ARN de una amplia variedad de especies sugiere que la vida, sin lugar a dudas, está dominada por las características "fáciles", quizás a expensas de las mejores características.




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