Biología

El mecanismo de los estallidos de vida, rastreado en aves

(NC&T) La pregunta es: ¿por qué? ¿Acaso está incompleto el registro fósil? De ser así, los yacimientos de fósiles serían sólo fotografías sueltas de un proceso que discurre a una velocidad constante en el tiempo. ¿O ciertas condiciones ambientales o geológicas cambiantes pueden alterar la velocidad a la que surgen las especies?

Es sin duda una de las preguntas más fundamentales de la biología evolutiva.

Dan Rabosky e Irby Lovette, ambos de la Universidad de Cornell, han llevado a cabo un nuevo análisis sobre esta intrigante cuestión.

Analizando ADN, examinaron cinco millones de años de evolución en 25 especies de aves cantoras, relacionadas entre ellas, en Norteamérica. Descubrieron que se desató un torbellino de divergencia de especies muy temprano, apareciendo muchas de estas especies en tan sólo el primer millón de años.

Estallidos de vida
Los pájaros cantores se diversificaron muy temprano. (Foto: Mike Hopiak)
Rabosky y Lovette han desarrollado un nuevo modelo matemático que atribuye el patrón a la manera en que las especies estrechamente relacionadas entre sí se distribuyen por el entorno. Primero, con muy pocas especies emparentadas ejerciendo competencia, cada especie puede diferenciarse rápidamente de las otras. Pero a medida que la lista de especies crece, la competencia deviene más fiera y conduce a menos oportunidades para que se sumen nuevas especies.

Después de la extinción de los dinosaurios, hubo una enorme explosión en la diversidad de los mamíferos. Esa extinción creó gran cantidad de "espacio" ecológico vacante, es decir nichos ecológicos desocupados o nuevas oportunidades para que nuevas especies de mamíferos se aprovechasen de estos recursos. En una escala mucho más pequeña de espacio y de tiempo, el pequeño grupo de aves cantoras norteamericanas analizado en el estudio pudo haber protagonizado una historia de argumento muy similar.

El patrón de rápida diversificación es bien conocido por los biólogos. Incluso han acuñado un nombre para este proceso: "Radiación adaptativa". Pero los ejemplos mejor conocidos tienden a involucrar al aislamiento geográfico.

Lo que resulta interesante es que el escenario, en el caso estudiado, fue un continente, mucho más complejo, ecológicamente hablando, que una isla, y con numerosos competidores. Claramente, había allí muchas otras especies de aves antes, comiendo insectos y haciendo probablemente lo mismo que las aves estudiadas hacen ahora.




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