Biología

El parentesco entre erizos de mar y humanos es más cercano de lo que se creía


(NC&T) El Consorcio del Proyecto para Secuenciar el Genoma del Erizo de Mar (SUGSP), dirigido por el Centro para la Secuenciación del Genoma Humano de la Academia Baylor de Medicina (BCM-HGSC) en Houston, ha descifrado y analizado la secuencia genómica de un erizo de mar, el Strongylocentrotus purpuratus.

El genoma secuenciado correspondía a un ejemplar masculino del erizo de mar púrpura de California, del cual se obtuvieron más de 814 millones de "letras" de ADN, "deletreando" 23.300 genes. Casi 10.000 de los genes fueron escudriñados por un consorcio internacional de 240 científicos de más de 70 instituciones de 11 países. La secuenciación realizada cubre más del 90 por ciento del genoma.

El BCM-HGSC generó los datos de las secuencias para el SUGSP, entonces ensambló el genoma y dirigió el análisis realizado por el consorcio. Los recursos adicionales utilizados en el proyecto incluyeron una biblioteca BAC (conjunto de clones con grandes porciones de ADN) preparada en el Instituto Tecnológico de California, y un mapa físico preparado por el Centro Michael Smith de Ciencias del Genoma, en Vancouver, Canadá.

El proyecto fue dirigido por Erica Sodergren y George Weinstock, del BCM-HGSC, Richard Gibbs, director del BCM-HGSC, y Eric Davidson y Andrew Cameron, del Instituto Tecnológico de California.

Erizos de mar y humanos
Grupo de erizos púrpura adultos. (Foto: Charles Hollahan, Santa Barbara Marine Biologicals)
Desvelar el genoma del erizo de mar ha revelado llamativas similitudes, y también sorprendentes diferencias entre estas criaturas y los humanos.

Los erizos de mar son equinodermos, animales marinos que se originaron hace más de 540 millones de años, e incluyen a estrellas de mar, lirios de mar, ofiuras y pepinos de mar. Después de la gran extinción de animales ocurrida hace 250 millones de años, los modernos erizos de mar aparecieron como la especie dominante de los equinodermos. El erizo de mar púrpura surgió en el Pacífico Norte durante un rápido estallido de evolución y diversificación de especies, hace entre 15 y 20 millones de años.

Existía un gran interés en el objetivo de secuenciar el genoma del erizo de mar, porque este animal comparte un antepasado común con el Ser Humano. Ese ancestro vivió hace 540 millones de hace años y dio lugar a los deuteróstomos, un superfílum de animales que incluye a otros fílums como los equinodermos y los cordados, el fílum al que pertenecemos los humanos y otros vertebrados.

Todos los deuteróstomos tienen más parentesco entre sí que con cualquier otro animal no incluido en el superfílum de los deuteróstomos. Por ejemplo, entre los genomas secuenciados, los de la mosca de la fruta y los gusanos están más alejados del genoma del erizo de mar que éste del genoma humano.

El presente análisis muestra que los erizos de mar comparten substancialmente más genes y sendas biológicas con los humanos que lo supuesto previamente.

Comparando los genes del erizo de mar con las listas de los genes humanos, se aprecia cuáles de los genes humanos probablemente son innovaciones recientes en la evolución, y cuáles son antiguos. La comparación también muestra qué genes humanos han cambiado lentamente en nuestro linaje desde el más reciente ancestro común de humanos y deuteróstomos, y cuáles están evolucionando con rapidez en respuesta a la selección natural.


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