Biología

Indicio genético de un posible ancestro nocturno de los mamíferos

(NC&T) El hallazgo no sólo encaja con la hipótesis de que los primeros mamíferos fueron criaturas del todo nocturnas, sino que también sugiere que nuestra percepción visual del entorno podría estar empobrecida en algunos aspectos en comparación con la de otros vertebrados.

Tradicionalmente se ha considerado que el ojo puede ver mediante las células fotorreceptoras en la retina, llamadas bastones y conos. Pero, recientemente, se descubrió un tercer fotorreceptor, activado por un gen llamado melanopsina. Este fotorreceptor no está relacionado con la visión propiamente dicha, pero se vale de la luz para intervenir en procesos como la regulación de la constricción pupilar y nuestro ciclo circadiano.

Aunque el gen de melanopsina está presente en todos los vertebrados, la versión en mamíferos es extraordinariamente diferente a la encontrada en peces, anfibios y aves.

"Al principio, consideramos que esta anomalía genética era producto de las diferencias evolutivas", explica el Dr. Jim Bellingham, quien dirigió la investigación en la Universidad de Manchester. "Pero hemos descubierto que otros vertebrados tienen un segundo gen de melanopsina, que no existe en los mamíferos".

Todavía no está claro cómo difieren las funciones de las dos melanopsinas, pero tener genes diferentes para los conos o las opsinas permite a los vertebrados detectar longitudes de onda diferentes y ver en color.

Los investigadores de la Universidad de Manchester esperan ahora averiguar si los dos genes de melanopsina en vertebrados no mamíferos desempeñan papeles similares o bien distintos en la detección no visual de la luz, y de este modo obtener pistas para desentrañar las implicaciones de tener sólo un gen de melanopsina. Confían en lograr descubrir por qué se produjo esta diferencia evolutiva. Una posible razón podría ser quizá que los mamíferos primitivos eran netamente nocturnos y no tuvieron necesidad del segundo gen.


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