Biología

En las islas, la evolución es más veloz


(NC&T) La noción de las islas como sitios de ensayo naturales de la Evolución es casi tan vieja como la propia teoría. La escala restringida, el aislamiento, y los límites abruptos de las islas, crean presiones selectivas únicas, a menudo con efectos drásticos. Siguiendo lo que es conocido como la "regla de la isla", los animales pequeños evolucionan en versiones de mayor tamaño que sus homólogos continentales, mientras que los animales grandes se encogen. Las iguanas y tortugas gigantes todavía habitan las Galápagos y otras islas remotas, pero sólo fósiles es lo que queda de los ciervos, elefantes e hipopótamos enanos que una vez habitaron en islas en Indonesia, el Mediterráneo, y el Océano Pacífico. El registro fósil sugiere que estos cambios de tamaño se producen con rapidez después de que las especies se aíslan en islas. Pero esta idea tan aceptada, nunca se había examinado empíricamente de una manera sistemática.

Virginie Millien, conservadora de paleontología y zoología en el Museo Redpath, de la Universidad McGill, en Montreal, Canadá, recopiló datos a partir de textos, esquemas, y tablas, en un extenso estudio de la literatura científica publicada. De estos conjuntos de datos, ella calculó un total de 826 ritmos evolutivos para 170 poblaciones que representan 88 especies. La paleontóloga constató que los ritmos de cambio evolutivo disminuyen con el tiempo para las especies de las islas y también para las del continente, aunque con una desaceleración menos acusada para las especies isleñas. Las diferencias en los ritmos evolutivos entre las especies isleñas y sus homólogas continentales también han disminuido con el tiempo, volviéndose estadísticamente insignificantes para los intervalos mayores de 45.000 años.

Globalmente, las especies insulares evolucionaron más deprisa que las especies continentales, un fenómeno que fue más pronunciado para intervalos de entre 21 años y 20.000.

El hallazgo de que los mamíferos evolucionan más rápido en islas, sostiene Millien, encaja con la predicción de la teoría de la evolución en islas, la de que los mamíferos responden a su nuevo hogar insular con rápidas adaptaciones morfológicas y de tamaño corporal. El ritmo raudo de estos cambios puede explicar por qué el registro fósil alberga pocos ejemplares de formas intermedias entre los antepasados del continente y sus descendientes en las islas. Los resultados de Millien también concuerdan con la hipótesis de que los ritmos de la evolución para las especies insulares reducen su velocidad después del periodo inicial de cambio acelerado, y se van acercando a los observados en el continente.
Evolución en especies isleñas
Tortugas gigantes en la isla Santa Cruz de las Galápagos. (Foto: Catriona MacCallum)
Si las especies isleñas pueden evolucionar con rapidez, defiende Millien, esto permite razonar que las especies continentales conservan una capacidad similar. A medida que la destrucción del hábitat amenaza cada vez más la biodiversidad, muchos hábitats del continente están empezando a parecerse a islas, con bolsas de flora y fauna aisladas, separadas por tierras degradadas o urbanizadas. Así, las especies insulares pueden servir como un modelo para deducir cómo las continentales se adaptarán a las condiciones medioambientales rápidamente cambiantes por culpa de la destrucción del hábitat y del calentamiento global.

Parece que algunas especies continentales ya están respondiendo como si hubieran quedado confinadas en una isla: Ya en 1989, un estudio mostró un ejemplo de la regla de la isla, vinculando hábitats fragmentados a los cambios en el tamaño corporal de 25 mamíferos europeos durante los últimos 200 años. Cuánto tiempo los animales podrán continuar evolucionando ante estos cambios, sigue sin embargo siendo una pregunta sin respuesta.


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