Biología

Inmovilización de bacterias por contacto

El descubrimiento es obra de un equipo de científicos que trabaja en el laboratorio de David Low, profesor de biología de la Universidad de California en Santa Barbara.

El sorprendente descubrimiento indica que la Escherichia coli, causante de infecciones del tracto urinario, contiene genes que cuando son activados bloquean el crecimiento de otras E. coli por contacto.

Refiriéndose a las aplicaciones que podría tener este descubrimiento en el diseño de nuevos fármacos antimicrobianos, Low ha declarado que abre una vía potencial hacia el desarrollo de nuevos antibióticos. "Si la bacteria logra esto, entonces posiblemente nosotros también".

La estudiante de doctorado Stephanie Aoki, y un equipo de científicos trabajando en el laboratorio de Low, hicieron el descubrimiento mientras estudiaban otros aspectos de la E. coli. Después de dos años de trabajo, el grupo identificó dos genes requeridos para este fenómeno de "inmovilización por contacto".

"No sabemos si estas células inmovilizadas están muertas o vivas", admite Low. "No crecen después de que han sido tocadas, pero los tintes de laboratorio aplicados en los análisis muestran que pueden estar vivas. Se las podría considerar muertas, pero no se desintegran como las células muertas. Parecen quedar intactas, aunque inactivas en un estado de suspensión animada".

Ahora los investigadores exploran cómo se inhibe el crecimiento celular por contacto (CDI), y cómo se puede utilizar en el ámbito médico. Estos genes están presentes en la E. coli, incluyendo la variedad uropatógena que causa infecciones del tracto urinario, y genes similares pueden encontrarse en otros agentes patógenos como por ejemplo el bacilo de la peste, Yersinia pestis.

Probablemente las bacterias usan este sistema para eliminar la competencia excesiva en los entornos donde crecen. Otra posibilidad es que utilicen el sistema CDI, dentro de un anfitrión, para entrar en un estado inactivo que las libre de ser descubiertas por el sistema inmunológico.

Según los autores del estudio, otras enfermedades pueden tener mecanismos similares.


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