Biología

Rastrean la evolución de felinos extinguidos mediante ADN

El trabajo ha sido hecho por Ross Barnett de la Universidad de Oxford y un equipo de investigadores del Reino Unido, Canadá, Estados Unidos, Suecia, y Australia. Hacia finales del último período glacial del Pleistoceno, alrededor de 13.000 años atrás, América fue el hogar de una notable variedad de grandes felinos, como el Tigre dientes de sable (Smilodon y Homotherium) y otras especies ahora extintas como la Panthera atrox (parecida a un león) y el Miracinonyx trumani (similar al guepardo). De estos felinos, sólo el puma (Puma concolor) y el jaguar (Panthera onca) sobreviven en América. La historia evolutiva de los felinos americanos extinguidos ha sido detenidamente estudiada por los paleontólogos, pero ha resultado difícil determinar las relaciones exactas entre grupos. En el reciente trabajo, los investigadores crearon un árbol genealógico actualizado para los felinos antiguos, comparando el ADN extraído de los huesos conservados de dos tigres dientes de sable (un espécimen Smilodon de Patagonia y un Homotherium del Yukon) y del felino americano semejante al guepardo o chita (un espécimen Miracinonyx del estado de Wyoming) con el ADN de félidos modernos (de la familia del gato) y especies carnívoras. El análisis muestra que los tigres dientes de sable fueron un grupo "hermano" de los gatos modernos, esto es, divergieron temprano de los antepasados de los gatos modernos y no están estrechamente relacionados con ninguna especie viva de félidos. El árbol filogenético obtenido de los nuevos datos también muestra que el felino semejante al guepardo está genéticamente más relacionado con el puma que con el guepardo africano (Acinonyx jubatus). El Miracinonyx y el guepardo verdadero Acinonyx tienen similitudes morfológicas notables, como extremidades alargadas y amplios orificios nasales, pero los datos genéticos señalan que esta similitud es un ejemplo maravilloso de paralelismo evolutivo, el desarrollo de diseños corporales similares en respuesta a presiones ecológicas similares. A consecuencia de los nuevos datos de ADN y la información de fósiles de otros estudios, parece probable que un antepasado afín al puma emigró al Nuevo Mundo, y que allí pudo haber dado lugar al Miracinonyx y al Puma ancestral hace algunos millones de años.


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