Actividad retina
Biología

La retina prefiere enfocarse en lo inusual

El hallazgo es obra de científicos de la Universidad de Harvard.

Los ojos transmiten imágenes al cerebro, pero no muy fielmente. En lugar de eso, la retina crea un boceto de la escena visual, resaltando características cruciales y suprimiendo las menos interesantes.

Este hallazgo pone de manifiesto que el objetivo final del sistema visual no es simplemente transmitir una réplica exacta del mundo exterior. Más bien, el sistema trata de extraer de la gran cantidad de información visual, las porciones de datos más relevantes, necesarias para poder tomar decisiones, descartando las señales menos útiles.

Por ejemplo, en los bosques o campos de hierba con muchos elementos verticales pero escasos rasgos horizontales, la retina suprime las características verticales rutinarias mientras resalta los elementos horizontales singulares.

Markus Meister (profesor de Biología Molecular y Celular) y sus colegas examinaron señales neurales en las células ganglionares de la retina, que comunican imágenes visuales del ojo al cerebro. Estas células generalmente registran diferencias espaciales locales y cambios temporales en vez de traducciones fieles de escenas momentáneas. Los científicos habían interpretado esto como una forma de codificación preventiva, una estrategia forjada por las fuerzas de la evolución.

Manipulando escenas visuales en salamandras y conejos, Meister y sus colegas registraron las señales neurales de las células ganglionares de la retina de los animales, para determinar si la adaptación a un ambiente diferente altera la codificación de señales. De las respuestas neurales a los nuevos estímulos, los investigadores determinaron la sensibilidad de las células ganglionares individuales a diversas escenas.

Para la mayoría de células, la sensibilidad a una nueva escena fue mayor que la mostrada ante escenas a las cuales los animales ya habían sido expuestos, con un margen de diferencia gradualmente creciente en los segundos después de la introducción al nuevo ambiente. Ya que esta adaptación ocurrió tanto en salamandras como en conejos, Meister concluyó que tipifica la función retinal tanto en anfibios como en mamíferos, animales que difieren grandemente en su ecología y fisiología pero que comparten el desafío de ajustarse a un entorno visual variable.
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