Mamífero venenoso
Biología

Primera evidencia de sistema venenoso en mamifero extinguido

Investigadores de la Universidad de Alberta son los autores del descubrimiento.

En 1991, el Dr. Richard Fox y su equipo de investigación encontraron un fósil incompleto de cráneo de 60 millones de años de antigüedad, que ahora suponen se trata de la primera evidencia de un mamífero extinguido con un aparato de inoculación de veneno.

Su descubrimiento muestra que los mamíferos han sido mucho más flexibles en la evolución de sistemas de inoculación de veneno de lo que se creía.

Más o menos del tamaño de un ratón, el antiguo mamífero Bisonalveus browni debió parecer un erizo o un topo pequeño, pero no está relacionado con ningún animal que exista actualmente.

Hoy en día, hay dos tipos de mamíferos vivos con capacidades de liberación de veneno en la saliva: el solenodonte caribeño (presente principalmente en Cuba) y la musaraña de rabo corto, en América del Norte.

El fósil que el equipo de Fox encontró mostraba una ranura profunda en los caninos superiores, parecidos a los colmillos acanalados de inocular veneno presentes en algunos tipos de serpientes venenosas modernas. El hecho de que las paredes de la ranura estén cubiertas de esmalte indica que no es un producto de exposición post mortem y agrietamiento, sino más bien el diseño natural del diente. La ranura en estas piezas podría haber actuado como un canal, conduciendo fluido desde su fuente ubicada en tejidos glandulares de la mandíbula superior por la corona hasta la punta.

Mamífero venenoso
Yong-Qin Sun, Richard Fox y Craig Scott (Foto: University of Alberta)
"Cuando vi por primera vez la ranura, pensé que quizá se trataba de una cavidad", explica Yong-Qin Sun, técnico de laboratorio que preparó el fósil, uno de los miles que los investigadores de la universidad mencionada han recolectado a lo largo de los años en los bancos del Río Blindman, cerca de Red Deer, Alberta.

Sun inmediatamente le llevó el fósil a Craig Scott, un estudiante de doctorado de la universidad y coautor de la investigación. Scott, quien supuso que se trataba de la primera prueba de una capacidad venenosa en un mamífero extinguido, prefirió llevárselo a Fox para confirmar su idea.

Fox y Scott habían encontrado fósiles caninos individuales con ranuras similares, pero no conocían de qué especie de animal procedían. En el fósil de Bisonalveus browni habían visto por primera vez dientes como éstos conservados dentro de mandíbulas intactas, superior e inferior, lo que es sumamente raro para un espécimen de esta antigüedad.
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