Biología

El ADN resuelve los misterios de los macacos de Gibraltar

(NC&T) Un análisis de ADN mitocondrial de 280 muestras individuales revela que los macacos de Gibraltar descienden de antecesores procedentes de bosques fragmentados tanto en Marruecos como en Argelia.

La colonia de macacos de Berbería en Gibraltar constituye un ejemplo ideal de aislamiento genético, idóneo para el propósito del proyecto.

En los mamíferos, el ADN mitocondrial se hereda exclusivamente de la hembra, de modo que puede ser analizado para determinar los orígenes dentro de la línea materna. Esto es sobre todo pertinente con mamíferos, como los macacos, que tienen el hábito de la filopatría femenina, un sistema social en el que las hembras permanecen en sus grupos de nacimiento mientras que los machos migran entre grupos. La investigación identificó primero 24 haplotipos diferentes en las colonias de macacos argelinos y marroquíes. Se identifica cada haplotipo mitocondrial por medio de una secuencia específica de ADN.

Ya que los haplotipos argelinos y marroquíes son claramente distintos, la evidencia de cualquier haplotipo en el ADN mitocondrial de los macacos de Gibraltar podría indicar que descendieron de la población geográfica que lo posee. Durante mucho tiempo se había pensado que los macacos de Gibraltar derivaban exclusivamente de antecesores llegados de Marruecos. Finalmente, tanto los haplotipos argelinos como los marroquíes fueron encontrados entre los macacos de Gibraltar, lo que indica que su colonia fue fundada por macacos hembras de ambas regiones.

Macacos Gibraltar
Macaco de Gibraltar. (Foto: Robert D. Martin, The Field Museum)
Hay 19 especies de macacos, que han resultado ser notablemente adaptables. Los macacos se encuentran en más climas y hábitats que cualquier otro primate no humano. El macaco de Berbería (M. sylvanus), es la única especie que vive de modo natural en África; todas las demás viven en Asia. Algunos científicos creen que los macacos de Berbería fueron llevados inicialmente a Gibraltar por los árabes que ocuparon España entre los años 711 y 1492. Por otra parte, es posible que los macacos de Gibraltar originales fueran un remanente de poblaciones que se habían extendido por todo el sur de Europa durante el Plioceno, hasta hace 5,5 millones de años.

La investigación ha indicado que la división inicial entre los dos principales subgrupos de M. sylvanus ocurrió hace aproximadamente 1,6 millones de años.

Hace unos veinte años, los científicos estimaron que había 20.000 macacos de Berbería en África. Hoy en día, la población silvestre es sólo la mitad de ese número, lo que llevó a la Unión Mundial de Conservación en 2002 a incluir al macaco de Berbería como vulnerable en su Lista Roja de Especies Amenazadas.

Los autores del estudio son Robert D. Martin (un primatólogo del Field Museum Provost), Lara Modolo del Instituto Antropológico de la Universidad de Zurich en Suiza (que llevó a cabo todo el trabajo de laboratorio con las muestras de ADN), y Walter Salzburger de la Universidad de Konstanz en Alemania.


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