Biología

Hierba como biocombustible barato y ecológico

(NC&T) Quemar bolitas de hierba como biocombustible es una forma barata, energéticamente eficiente, amistosa para el medioambiente y sostenible. Esto es lo que afirma Jerry Cherney, profesor de Agricultura en la Universidad de Cornell. Sostiene también que este combustible alternativo podría ser producido y procesado fácilmente por los granjeros, y que, con unas modificaciones, estufas, hornillos y otros aparatos construidos para quemar bolitas de madera o grano, podrían quemar también bolitas de césped.

"Quemar bolitas de hierba no ha tenido éxito en los Estados Unidos" -explica Cherney-, "principalmente porque Washington no ha hecho ningún esfuerzo para apoyar la tecnología con dinero para subvenciones o investigación".

Cherney usa el contundente argumento de que quemar bolitas de césped es más lógico que quemar petróleo, ya que se requieren 70 días para que crezca una cosecha de césped, mientras que se necesitan 70 millones de años para generar combustibles fósiles". Cherney destaca también que la cosecha de césped para combustible podría ayudar a complementar los ingresos de muchos granjeros.

Cherney ha presentado también la cuestión del césped para biocombustible en un congreso patrocinado por el Departamento de Agricultura de Estados Unidos, "Gases de Invernadero y Secuestro del Carbono en Agricultura y Silvicultura", celebrado en Baltimore.

Según sus estudios, las bolitas de hierba tienen gran potencial como sistema de energía de baja tecnología, a pequeña escala, renovable, que puede producirse, procesarse y consumirse localmente, teniendo un impacto positivo en las comunidades rurales.

Por otro lado, Cherney señala: "Desgraciadamente el césped no cuenta con ningún grupo de presión que influya sobre las decisiones políticas, una situación de indefensión que para cualquier nueva industria de energía alternativa implica tener que afrontar un arranque problemático. Se estableció con éxito una industria de bolitas de combustible en ciertos países de Europa, al proporcionarle subsidios a la industria. Y aunque la proporción entre la cantidad de energía necesaria para producir bolitas de césped y la cantidad de energía que éstas producen es mucho más favorable que en otras cosechas de biomasa, la falta de apoyo gubernamental impide a la industria seguir adelante".

Cherney ha comprobado que las bolitas de césped pueden quemarse sin problemas de emisiones, y que tienen un 96% de las BTUs (Unidades Térmicas Británicas) de las bolitas de madera. Reconoce, no obstante, que el césped produce más ceniza que la madera, lo que implica una limpieza más frecuente de las estufas. Actualmente, está probando la combustión de bolitas hechas con determinadas especies de césped, como la Phleum pratense y la Dactylis glomerata, y de malas hierbas tales como las del género Solidago, en estufas para bolitas en la Granja de Investigación que la Universidad de Cornell tiene en el Monte Pleasant. Este proyecto de demostración está financiado por la Estación de Experimentos Agrícolas de la Universidad de Cornell.

Las bolitas de biocombustible de hierba son mucho mejores para el ambiente porque emiten hasta un 90% menos de gases de invernadero que los generados por el petróleo, el carbón y el gas natural. Además, el césped es perenne, no requiere fertilización y puede crecer en tierras de cultivo poco productivas.

Cualquier mezcla de hierbas puede usarse. Se la corta a partir de mediados del verano y antes del otoño, es dejada en el campo para que pierda minerales, y por último se la empaca y procesa en forma de bolita. El costo de procesamiento es menor que el de las bolitas de madera. El resultado final es que este césped convertido en bolitas tiene el potencial para ser la mayor fuente de combustible barato no subvencionado, capaz de satisfacer los requerimientos de calefacción de casas y comercios pequeños a un coste inferior al de todas las demás alternativas disponibles.


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