Biología

Dudas en el orígen africano de los mamíferos

(NC&T) Largamente considerada cuna de origen de muchas especies mamíferas, África quizá deje de poseer esa imagen a partir del descubrimiento, en tierras desérticas de Wyoming, de restos de un esqueleto de musaraña elefante de 54 millones de años de antigüedad. Así lo cree Jonathan Bloch, paleontólogo de la Universidad de Florida, que ha presentado recientemente los hallazgos efectuados por él y su equipo.

La identificación de la diminuta y saltarina musaraña, es consistente con las observaciones de otros mamíferos, incluyendo primates, que también se movieron alrededor del mundo durante el curso de su historia. "No es imposible que los primates, al igual que las primitivas musarañas elefante, hubiesen evolucionado en América del Norte y se propagaran desde allí a Europa, Asia y África", comenta Bloch, quien trabaja en el Museo de Historia Natural de Florida.

Los primeros mamíferos modernos aparecieron hace 55 millones de años, unos 10 millones de años después de la extinción masiva de los dinosaurios. En este período aparecieron los primeros primates modernos, los primeros caballos reconocibles y muchos otros mamíferos.

Tras la desaparición de los dinosaurios hace 65 millones de años, hubo una explosión de biodiversidad. "Y una gran celebración entre los mamíferos, ya que los mayores depredadores habían desaparecido y ellos tomaron el control", apunta jocosamente Bloch. Los mamíferos colonizaron a un ritmo vertiginoso todos los nichos ecológicos que anteriormente no podían explotar con los dinosaurios merodeando.

Hace 55 millones de años, un espectacular recalentamiento global tuvo lugar. Duró unos cien mil años como mucho, pero conllevó el surgimiento de una gran cantidad de criaturas nuevas por todo el mundo. Con un clima más cálido, los animales se expandieron hacia más lugares.

Cuando el gran continente conocido como Gondwana se fragmentó en pequeños continentes, se formaron puentes de tierra temporales que permitieron que generaciones de animales migraran de un lado a otro. Una vez que los continentes se desconectaron, los animales quedaron aislados. El reciente descubrimiento en Wyoming sugiere que los ancestros de ciertos mamíferos actualmente habitantes de África, como elefantes y primates, podrían haber entrado aquí desde alguna otra parte.

El trabajo de Bloch es importante también porque desafía la idea de que la historia en la Tierra sólo puede ser determinada a través del estudio de los mamíferos modernos. Su equipo ha presentado sólidas evidencias, y lanzado un reto muy bien argumentado contra esa creencia.


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