Biología

Gusanos para combatir plagas de insectos

(NC&T) Los nematodos constituyen una familia tan grande que literalmente cubre la Tierra. Los hay de tamaños inferiores a un micrón de longitud, mientras que otros llegan a medir ocho metros.

Ahora, el interés mundial ha comenzado a centrarse en los nematodos microscópicos que viven en simbiosis con bacterias.

Conocidos como nematodos entomopatogénicos (EPN), en su primera etapa estos gusanos se desplazan portando bacterias en su intestino que son capaces de matar a especies muy concretas de insectos. Los nematodos de la familia Steinernematidae se asocian a la bacteria Xenorhabdus; los de la familia Heterorhabditidae albergan la bacteria Photorhabdus. Ambos tipos de EPN actúan de maneras similares.

En el suelo o en hábitats cerrados, los nematodos jóvenes esperan a un posible anfitrión (o a veces lo buscan activamente) para saltar a él y penetrar en su interior a través de las aberturas naturales del insecto, o entrar directamente usando un diente dorsal.

Una vez dentro del insecto, el nematodo vomita el patógeno, que mata al anfitrión en un plazo de entre 24 y 48 horas, e incluso digiere sus tejidos, creando un entorno perfecto para que el EPN crezca y se multiplique. Una o más generaciones adultas viven enteramente en el interior del insecto en descomposición. La tercera generación joven es la única que puede vivir fuera del insecto anfitrión.

Gusanos nematodos
Nematodos microscópicos (Foto: Patricia Stock)En cada lugar que visita, Stock y los científicos que colaboran con ella intentan descubrir qué nematodos y bacterias resultan más idóneos para usarlos como arma contra las plagas locales de insectos. Recolectan muestras del suelo o de otros hábitats para su estudio en el laboratorio. Los nematodos se identifican y analizan usando técnicas tradicionales de morfología (estructura y función), y mediante análisis moleculares, incluyendo test de PCR (reacción en cadena de la polimerasa) y análisis de ADN. También se determinan los requisitos de temperatura y humedad del nematodo, los anfitriones que coloniza y otras características. Stock prefiere utilizar nematodos nativos, más que recurrir a otros exóticos, pues así se preserva la biodiversidad. También es posible usar especies similar Conformando todo un ejército de 150.000 individuos o más, salen llevando consigo a la bacteria, y buscan nuevos anfitriones para infectar, y de este modo repetir el ciclo. Durante su búsqueda, son capaces de resistir largos periodos de tiempo en suelos secos.

Esta relación natural entre los nematodos y las bacterias ha existido durante milenios. Los EPNs se encuentran en todos los ambientes terrestres, incluyendo desiertos, selvas tropicales, praderas y otros sistemas ecológicos, ofreciendo una enorme gama de posibilidades de estudio. Patricia Stock, una experta en nematodos de la Escuela de Agricultura y Ciencias de la Vida de la Universidad de Arizona, los ha investigado durante los últimos 15 años, recogiéndolos en diversas partes del mundo. Su propósito es poder ofrecer una alternativa ambientalmente segura para controlar los parásitos que afectan a explotaciones agrícolas y forestales, y también para el control de los parásitos de riesgo humano y veterinario.

es de nematodos de manera separada o bien juntas, para lograr la configuración idónea que reduzca las poblaciones del insecto. Una vez identificados los nematodos adecuados, se suspenden en una matriz gelatinosa, o se secan en polvo, para después ser mezclados con agua y rociados sobre los cultivos que se desea proteger. Si las condiciones son las adecuadas, los insectos del terreno rociado son rápidamente exterminados en masa.

Las "recetas" de nematodos siguen mejorando a medida que se aíslan nuevas especies.

El que estos nematodos resulten tan letales no es mérito sólo suyo, sino también de la bacteria con la que mantienen esa simbiosis. Tanto éstas como los nematodos se necesitan mutuamente para sobrevivir. La especial combinación de rasgos de cada uno es lo que los hace tan buenos como agente biológico contundente, y también como modelo de notable interés para comprender mejor cuestiones básicas de biología.


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