Biología

Los elefantes imitan sonidos como una forma social de comunicacion

El descubrimiento, presentado en la famosa revista Nature, avala la idea de que el aprendizaje vocal es importante para el mantenimiento de las relaciones sociales individuales entre animales que se separan y reúnen nuevamente a lo largo del tiempo, como los delfines y ballenas, algunos pájaros y murciélagos.

Investigadores de la Fundación Amboseli para Elefantes en Kenya, la Institución Oceanográfica Woods Hole y la Universidad de Viena han estudiado los sonidos realizados por dos elefantes africanos, uno residiendo en un orfanato de elefantes, y el otro viviendo junto con dos elefantes asiáticos en un zoológico. Uno imitaba el ruido de los camiones que recorren una autopista cercana, y el otro los sonidos peculiares de otra especie de elefantes.

En ambos casos, los sonidos son absolutamente diferentes a los hechos por las crías, adolescentes y adultos del elefante africano, pero muy similares a los registrados en el ambiente de los sujetos en estudio. Los estudios de la frecuencia de audio de las imitaciones dan resultados casi idénticos entre los sonidos originales y las imitaciones.

Mlaika, una elefanta adolescente de 10 años de edad que vive en Kenya junto con un grupo de elefantes huérfanos en semicautiverio, imitaba los sonidos que escuchaba provenientes de los camiones de una autopista a unos tres kilómetros de distancia. Sus imitaciones de los camiones se parecían mucho a los sonidos grabados de los mismos, y casi nada a los sonidos de un elefante africano. Mlaika no parecía imitar a los camiones mientras los escuchaba, pero sí parecía usar sonidos particulares de los mismos como modelo para sus propias imitaciones.

Elefantes imitación sonidos
Elefante africano (Foto: G. Keith Douce, The University of Georgia, www.forestryimages.org)
Calimero, un macho africano de 23 años de edad que vivió 18 años con dos hembras asiáticas en un zoológico suizo, imitaba de modo casi perfecto los sonidos particulares de sus compañeras. Los ruidos hechos por los elefantes asiáticos son muy especiales, y los elefantes africanos no los hacen. Calimero imitaba usualmente estos sonidos pero raramente emitía algún otro.

Stephanie Watwood, investigadora de la Institución Oceanográfica Woods Hole, valora así el hallazgo: "Muchas especies con sistemas sociales parecidos al de los elefantes utilizan la emulación vocal para mantener relaciones individuales específicas. Nuestro estudio sugiere que los elefantes podrían estar utilizando su habilidad de aprendizaje vocal de una forma similar, y ello abre una fascinante área para la investigación de cómo los elefantes emplean tal habilidad".

El aprendizaje vocal es importante porque brinda la posibilidad de un sistema de comunicación abierto en donde los animales y el hombre desarrollan nuevas señales con asociaciones compartidas. Recientes experimentos llevados a cabo por Karen McComb de la Universidad de Sussex, han demostrado que los elefantes pueden recordar las llamadas de un número extenso de otros elefantes. Los nuevos hallazgos sugieren que los elefantes, como los loros, murciélagos y delfines, pueden utilizar el aprendizaje vocal para desarrollar nuevas señales de comunicación con el objetivo de mantener complejas relaciones sociales individuales y específicas.


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