Biología

¿Por qué es la hélice una forma tan popular en la Naturaleza?


(NC&T) La cuestión de por qué es la hélice una forma tan popular en la naturaleza podría tener ahora una respuesta clara: son formas idóneas para ahorrar espacio.

La respuesta clásica es que las hélices son helicoidales porque su forma es dictada por los enlaces moleculares. Pero eso sólo contesta cómo se forma una hélice y no por qué es de esa forma, señala Randall Kamien, un profesor en el Departamento de Astronomía y Física de la Universidad de Pensilvania. Su aproximación a la cuestión se basa en tener en cuenta que una hélice, esencialmente, es una forma para agrupar una molécula larguísima, como el ADN, en un lugar atestado, como una célula.

En el ambiente denso de la célula, las cadenas moleculares largas a menudo adoptan formaciones helicoidales ordenadas. Esto no sólo posibilita que la información se agrupe muy estrechamente, a modo de sardinas en lata, como en el caso del ADN, sino que también forma una superficie que permite que moléculas, como las encargadas de la transcripción y reparación del ADN, se liguen a éste a intervalos regulares.

Para imaginar cómo el espacio tiene importancia en la formación de hélices, Kamien y el estudiante graduado Yehuda Snir visualizaron el sistema como un tubo flexible, irrompible, sumergido en una mezcla de esferas duras, similares a una molécula en una célula muy atestada. En este caso, la mejor forma para el tubo ­la configuración que requiere la mínima cantidad de energía y ocupa el mínimo espacio­ es el de una hélice con una geometría cercana a la encontrada en las hélices naturales.

Parece que el éxito de la hélice como una forma popular en las moléculas biológicas se debe a que la naturaleza trabaja de la mejor manera contra las restricciones existentes. La forma espiral del ADN es dictada por el espacio disponible en una célula tal como la forma de una escalera de caracol es dictada por el tamaño de un apartamento.


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