Biología

Desafiada la teoría dominante sobre cómo evolucionan las especies

(NC&T) La investigación, llevada a cabo por un grupo de especialistas liderado por Darren Irwin, profesor adjunto de zoología de la Universidad de la Columbia Británica, pone en duda la teoría predominante entre los biólogos evolucionistas de que las especies evolucionan sólo al separarse por una barrera geográfica. Los descubrimientos pueden tener amplias implicaciones en la preservación de la diversidad biológica y las especies en peligro.

El proceso por el cual una especie evolucionó en dos es un tema de investigación y debate intensos, y es fundamental para el entendimiento de la diversidad de la vida. Hasta ahora, nadie ha podido demostrar el flujo genético continuo entre especies reproductivamente aisladas en poblaciones geográficamente conectadas, un proceso llamado "especiación a distancia".

Parte de la dificultad para probar la teoría ha sido la escasez de ejemplos de especies conocidas. El Phylloscopus trochiloides, un pájaro que vive por toda Asia, y la Ensatina eschscholtzi, una salamandra que se encuentra en las montañas de la costa oeste de América del Norte, son los únicos ejemplos conocidos de especies que pudieron haber evolucionado a distancia.

Dos formas distintas de Phylloscopus trochiloides co-existen en Siberia central pero no se cruzan, produciendo especies distintas en esa región. Irwin y sus colaboradores usaron una nueva técnica genética de análisis llamada AFLP (por sus siglas en inglés de Amplified Fragment Length Polymorphism) para trazar un gradiente genético de una especie siberiana a otra por una gran cadena de poblaciones geográficamente conectadas al sur, circundantes a la Meseta Tibetana.

Muchas de las leyes sobre especies en peligro se fundamentan en la identificación de grupos bien diferenciados que estén reproductivamente aislados de otros grupos. Los descubrimientos del equipo de Irwin muestran que en algunos casos no hay grupos bien definidos, sino más bien un gradiente de formas. En esos casos, todo el gradiente debiera ser conservado.

Con la destrucción masiva del hábitat causado por el Hombre, estos gradientes, que son registros históricos de evolución y biodiversidad, están siendo destruidos. "Esto ocurre en gran parte de Asia, donde hay una tremenda destrucción a causa de la acción humana", recalca Irwin.


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