Noticias breves de astronáutica
Astronomía

Noticias breves de astronáutica

(NC&T) *Mientras los miembros de la nueva expedición de larga duración afrontan en tierra sus últimos días antes de su despegue en dirección a la estación espacial internacional, las agencias que colaboran en la construcción y mantenimiento del complejo orbital decidieron el 1 de octubre actualizar su calendario de lanzamientos. La NASA enviará ahora al transbordador Endeavour (STS-134) hacia la ISS el 27 de febrero de 2011, un día más tarde de lo previsto hasta ahora. Ello dejará más margen para acoplarse al segundo vehículo logístico ATV de la Agencia Espacial Europea, que despegará el 15 de febrero. El llamado Johannes Kepler atracará junto a la estación el 26 de febrero, de modo que ya no interferirá con la llegada del Endeavour. Más información en:

http://www.nasa.gov/mission_pages/station/structure/iss_manifest.html

*La misión que continuará para China la exploración de la Luna iniciada por la sonda Chang'e-1, y que preparará el envío de otra aún más ambiciosa, destinada a aterrizar en la superficie de nuestra vecina, despegó sin novedad el pasado 1 de octubre. La Chang'e-2 partió desde la base de Xichang (10:59 UTC), bajo un cielo encapotado, a bordo de un cohete CZ-3C, cuya potencia permitiría un envío directo hacia la Luna. En esencia, la Chang'e-2 utiliza la arquitectura de su antecesora (se trata de la estructura de reserva), pero ha mejorado su instrumental científico y ha añadido elementos que serán necesarios durante el futuro intento de alunizaje, lo que ha elevado su masa hasta las 2 toneladas y media. El uso de un cohete mayor ha permitido su lanzamiento, así como un viaje más rápido. Su vector la colocó en una órbita elíptica de transferencia de 200 por 380.000 kilómetros. Una vez liberada, la sonda fue chequeada a conciencia, quedando lista para, después de varias correcciones de ruta, alcanzar las inmediaciones de su objetivo tras 112 horas de vuelo. El próximo paso de la misión será encender su motor de a bordo para frenar la marcha y entrar en una órbita provisional alrededor de la Luna, que se ajustará progresivamente para alcanzar una altitud máxima de unos 100 km y una mínima de 15 km. Una vez en ella dedicará unos seis meses a llevar a cabo su misión que consistirá en levantar mapas fotográficos de la superficie lunar con su cámara CCD (resolución: 10 metros en el apolunio y 1,5 metros en el perilunio), y estudiar el suelo con sus espectrómetros de rayos gamma y rayos-X, y su detector de microondas. También transporta un altímetro láser como el que necesitará la futura sonda de alunizaje. Las autoridades chinas aún no han decidido qué hacer una vez transcurran estos seis meses de misión mínima. Podrían prolongarla, pero también se ha contemplado la posibilidad de sacar a la Chang'e-2 de la órbita lunar y enviarla a una ruta heliocéntrica, alrededor del Sol, lo cual supondría crear la primera sonda china de espacio profundo. Ello permitiría ensayar las comunicaciones con un vehículo muy alejado, y obtener algunos resultados científicos. No se descarta un sobrevuelo a un asteroide o algo parecido. Otra posibilidad sería colocar a la sonda en órbita terrestre, o incluso prolongar su estancia en la Luna para simular un alunizaje.

*Rusia lanzó el 30 de septiembre el último ejemplar de su línea de cohetes Molniya-M, llevando a bordo a un satélite de alerta inmediata Oko/US-KS, los cuales operan desde órbitas muy elípticas e inclinadas (órbita Molniya). El llamado Kosmos-2469 (Oko 6071) despegó a las 17:01 UTC desde el cosmódromo de Plesetsk y fue colocado en la ruta prevista (39.700 km por 600 km), una que permite al vehículo permanecer la mayor parte del tiempo sobre latitudes altas, usualmente inaccesibles desde órbitas geoestacionarias. Fabricados por NPO Lavochkin, los Oko pesan unos 2.400 kg y sirven para la detección de lanzamientos de misiles enemigos.

*El 28 de septiembre llegó al Kennedy Space Center, en Florida, el tanque externo para la que podría ser última misión de la lanzadera espacial, la STS-134. Transportado por vía marítima en la barcaza Pegasus, el tanque ET-122 fue desembarcado y llevado al Edificio de Ensamblaje de vehículos (VAB), donde será preparado para ser unido a su transbordador y para un lanzamiento previsto para febrero del año que viene. Este tanque fue dañado en la fábrica durante los sucesos del huracán Katrina, en 2005, que afectó al tejado del edificio, pero ha sido reparado y está listo para ser usado. Aún queda otro tanque, el ET-138, que llegó a Florida el 14 de julio y que la NASA reserva para utilizarlo en caso de que sea necesaria una misión de rescate (STS-335). Si esta misión no ocurre, como es de esperar, la agencia podría ser autorizada de todas maneras para usarlo en una última misión hacia la estación espacial internacional (STS-135). Mientras tanto, en la zona de lanzamiento 39A, siguen los trabajos de revisión del transbordador Discovery (STS-133), especialmente en los sistemas de propulsión auxiliares y en las unidades APU. En Houston, los astronautas de esta misión siguen entrenándose para su vuelo, que incluirá varios paseos espaciales.




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