Noticias breves de astronáutica
Astronomía

Noticias breves de astronáutica

(NC&T) *El retorno a la Tierra de tres de los integrantes de la expedición número 24 se retrasó cuando no consiguieron separar a su nave Soyuz del puerto de atraque en la estación espacial internacional, el 24 de septiembre. Los seis tripulantes del complejo orbital habían celebrado previamente la tradicional ceremonia de transferencia de mando, durante la cual Doug Wheelock se convirtió en el nuevo comandante de la estación y de la nueva expedición número 25. Alexander Skvortsov, Tracy Caldwell Dyson y Mikhail Kornienko entraron después en su nave Soyuz TMA-18 para volver a casa, y avanzaron normalmente en su lista de control para dejar la ISS hacia las 01:35 UTC, lo que permitiría un aterrizaje a las 04:55 UTC, en las estepas de Kazajstán. Sin embargo, un problema en los anclajes que mantenían bien sujeta la cosmonave a la estación, junto al módulo Poisk, impidió la separación a la hora prevista. Después de evaluar la situación durante una órbita, la dirección del programa llegó a la conclusión de que el regreso de los cosmonautas tendría que retrasarse al menos 24 horas, de modo que se abrieron otra vez las escotillas y los tres tripulantes se reintegraron al interior del complejo orbital, donde esperarían noticias. Doug Wheelock, Shannon Walker y Fyodor Yurchikhin, que estaban listos para supervisar la maniobra de desacoplamiento, enviaron a la Tierra imágenes y video de la zona afectada, en la que se apreciaban dos dientes rotos en un mecanismo del sistema. Momentáneamente, la segunda salida quedó programada para las 02:02 UTC del 25 de septiembre, con un aterrizaje a las 05:21 UTC. Un rápido estudio de la situación permitió llegar después a la conclusión de que el problema se hallaba en los sensores de la escotilla del módulo Poisk. Dichos sensores se encargan de asegurar que la escotilla esté cerrada, antes de permitir la separación de una cosmonave, y dado que no detectaban dicha situación, los anclajes que mantenían bien sujeta a la Soyuz no se abrían. Mientras se trabajaba en resolver el fallo de los sensores, y dado que la escotilla estaba realmente bien cerrada, el cosmonauta Fyodor Yurchikhin colocó unos cables para hacer un puente y enviar así las señales correctas al sistema de acoplamiento. Los cosmonautas, pues, volvieron al interior de su nave y a las 02:03 UTC del 25 de septiembre se efectuaba la separación. A las 04:31 UTC encendían el sistema de propulsión para frenar el vehículo lo suficiente, que inició la reentrada atmosférica. A las 05:23 UTC, se posaba normalmente en las estepas de Kazajstán, cerca de Arkalyk. Los tres viajeros, Alexander Skvortsov, Tracy Caldwell Dyson y Mikhail Kornienko, fueron ayudados a salir de la Soyuz por las fuerzas de rescate y trasladados a un campamento provisional para una primera revisión médica. Después de 176 días en el espacio, 174 de ellos en la ISS, necesitarían algunas jornadas para aclimatarse a la gravedad terrestre. Después de las tradicionales ceremonias de bienvenida, los rusos serían enviados al centro de entrenamiento Cosmonauta Gagarin, en las afueras de Moscú, y la americana a Houston. Más información en:

http://www.nasa.gov/mission_pages/station/main/index.html

*Estados Unidos colocó en órbita heliosincrónica de 630 km a un satélite equipado con un instrumento óptico capaz de localizar satélites y escombros, aumentando así la sensibilidad disponible en los sistemas terrestres. El llamado SBSS (Space-Based Surveillance Satellite), de 1.031 kg de peso, despegó a las 04:41 UTC del 26 de septiembre, a bordo de un cohete Minotaur-IV, desde la base de Vandenberg, en California. Se trata de la primera misión orbital de este vehículo compuesto por cuatro etapas de combustible sólido gestionado por la compañía OSC. El SBSS, por su parte, ha sido construido por Ball Aerospace sobre una plataforma BCP-2000, bajo la supervisión de Boeing, para los militares estadounidenses (USAF), preocupados especialmente de las amenazas que podrían afectar a sus satélites espía y de otros tipos. Una misión experimental previa, la MSX, ya demostró con su sensor SVX que esta tarea era posible. El sistema puede seguir objetos y calcular sus trayectorias, ayudando a los expertos a determinar si suponen un peligro o no para otros vehículos. Para ello utiliza un telescopio de casi 12 pulgadas y una cámara CCD que podrá observar el cielo constantemente, sin las limitaciones de los equipos terrestres, que dependen de la meteorología o la hora del día. El SBSS es el doble de sensible que sus homólogos terrestres y por tanto puede detectar más objetos y más rápidamente, incluyendo el lanzamiento de ingenios nucleares sobre misiles. Su vida útil será de unos 7 años, y es posible que se lancen más vehículos para observaciones simultáneas. Más información en:

http://www.boeing.com/defense-space/space/satellite/sbss.html
*La actividad espacial china sigue siendo alta este año. El 22 de septiembre, un cohete CZ-2D envió al espacio desde Jiuquan a uno de sus aparentemente secretos satélites espía, el Yaogan-11. Aunque las fuentes oficiales informan de que su misión es efectuar experimentos científicos, vigilar los recursos terrestres y los cultivos, y ayudar a combatir los desastres naturales, analistas independientes creen que pertenece a la serie de vehículos dedicados a observar militarmente la Tierra mediante medios ópticos y radar. El Yaogan-11 (YW-11) despegó a las 02:42 UTC y fue situado en una órbita heliosincrónica de unos 625 km, rodeando los polos. Junto a él viajaron dos pequeños satélites de apenas 3,5 kilogramos, llamados Zheda Pixing-2 y 3, para experimentos tecnológicos. China aún tiene pendiente lanzar su segunda sonda lunar, la Chang'e-2, que podría despegar a finales de septiembre o principios de octubre. Otras actividades espaciales del país han llamado igualmente la atención, como las maniobras de aproximación (200 metros) y encuentro realizadas por los satélites SJ-12 y SJ-6F, sin que se hayan realizado comentarios al respecto. Desde agosto, ambos vehículos parecen estar moviéndose en formación, aunque a mayor distancia.

*De camino hacia un enorme cráter, el robot marciano Opportunity avistó el 16 de septiembre una roca a unos 31 metros de distancia cuyo aspecto oscuro hace pensar que se trata de un meteorito. Una vez examinadas las imágenes, la dirección del programa ha decidido desviar ligeramente la ruta para efectuar una corta visita al objeto, que tiene el tamaño de una tostadora y una forma redondeada. El objetivo es averiguar si es un meteorito de hierro, lo cual no sería una novedad, pues el Opportunity ha descubierto ya cuatro meteoritos de este tipo desde principios de 2004. Bautizado de forma informal como Oileán Ruaidh, el nombre gaélico de una isla irlandesa, la roca tiene unos 45 cm de diámetro aparente y su estudio aportará información sobre él mismo y sobre la atmósfera de Marte. Más información en:

http://www.jpl.nasa.gov/news/news.cfm?release=2010-309&cid=release_2010-309

*En los prolegómenos del que podría ser su último viaje al espacio, el transbordador Discovery fue llevado durante la madrugada del día 21 de septiembre hasta la rampa de lanzamiento 39A, donde será preparado para el despegue, previsto para el próximo 1 de noviembre. Unida a su tanque externo y sus dos aceleradores sólidos, la nave recorrió lentamente los casi 6 kilómetros que separan el edificio de ensamblaje de vehículos de la zona de lanzamiento, sobre el vehículo oruga o crawler. El Discovery empezó a moverse a las 23:23 UTC del día 20, y prolongó su viaje durante seis horas y media, alcanzando su destino a las 05:49 UTC. Numeroso personal y algunos astronautas asistieron a la ceremonia. Más información en:

http://www.nasa.gov/mission_pages/shuttle/main/index.html

*La compañía ULA lanzó el 22 de septiembre un satélite espía desde la base de Vandenberg (SLC-3E), en California. El despegue se efectuó a las 04:03 UTC, gracias a un cohete Atlas-5 (501/AV-025), y se inició con algunos minutos de retraso debido al paso próximo de un objeto espacial. La carga útil, llamada NROL-41, es propiedad de la National Reconnaissance Office, sin que haya trascendido su verdadera naturaleza. Sólo se sabe que se trata de un vehículo grande y que pesa menos de 6 toneladas. La trayectoria inferida por los observadores independientes sugiere una órbita parecida a la de los satélites Lacrosse, usados para observar la Tierra mediante un radar, aunque habrá que esperar para confirmarlo. Precisamente, estamos en el 50 aniversario de la creación de la NRO y es posible que esta ocasión sea celebrada con la desclasificación de alguno de sus viejos programas espaciales. Más información en:

http://www.ulalaunch.com/site/pages/News.shtml#/57/




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