Duración del ciclo solar
Astronomía

Indagando en las causas de la anómala duración del anterior ciclo solar

(NC&T) El Sol experimenta ciclos que duran aproximadamente 11 años. Estos ciclos constan de fases con mayor actividad magnética, más manchas solares, y más erupciones solares, así como fases con menor nivel de actividad.

El nivel de actividad en el Sol puede afectar a los sistemas de navegación y de comunicación en la Tierra.

Los autores del trabajo son Mausumi Dikpati, Peter Gilman, y Giuliana de Toma, todos del Observatorio de Gran Altitud, dependiente del Centro Nacional para la Investigación Atmosférica (NCAR, por sus siglas en inglés), en EE.UU., y Roger Ulrich de la Universidad de California en Los Ángeles.

Entender y predecir el ciclo solar es fundamental para adoptar las oportunas medidas de protección ante futuros fenómenos violentos de meteorología espacial. E, igualmente importante, ese conocimiento posibilita hacer predicciones decadales más exactas del cambio climático global.

Duración del ciclo solar
Modelo del flujo magnético bajo la superficie solar. (Foto: NCAR)
La historia de los ciclos solares ha sido reconstruida desde el presente hasta hace cerca de 300 años.

Enigmáticamente, el ciclo solar 23, el que terminó en el 2008, duró mucho más tiempo que los ciclos anteriores, con una fase prolongada de actividad baja que los científicos no han podido explicar satisfactoriamente, al menos hasta ahora.

El nuevo análisis sugiere que una de las razones de ese ciclo tan largo podría ser una serie de cambios en la "cinta transportadora" del Sol.

De forma similar a la circulación oceánica global que en la Tierra transporta agua y calor por buena parte del planeta, el Sol tiene una especie de cinta transportadora en la cual el plasma fluye a lo largo de la "superficie" solar hasta los polos, se hunde, y regresa al ecuador, transportando flujo magnético por el camino.

En su estudio, Dikpati, Gilman, y de Toma emplearon simulaciones digitales para modelar cómo la cinta transportadora del plasma solar puede afectar al ciclo solar.

La conclusión a la que han llegado es que una cinta transportadora más larga y un flujo de retorno más lento pudieron causar la anómala prolongación del ciclo 23.


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