Medir la masa de planetas
Astronomía

Nueva técnica para medir la masa de planetas

(NC&T) Ésta es la primera vez que alguien ha "pesado" sistemas planetarios enteros, es decir, planetas con sus lunas y anillos. El equipo de David Champion del Instituto Max-Planck para la Radioastronomía, en Alemania, ha proporcionado además una comprobación independiente de resultados anteriores.

Las mediciones de las masas planetarias hechas con esta nueva metodología podrían brindar datos necesarios para futuras misiones espaciales.

Hasta ahora, los astrónomos han obtenido el valor de la masa de los planetas mediante la medición de las órbitas de sus lunas o de las naves espaciales que han pasado cerca de ellos. Esto se debe a que la masa crea gravedad, y la fuerza gravitatoria de un planeta determina la órbita de cualquier cosa a su alrededor, tanto el tamaño de la órbita como el tiempo que tarda en completarla.

Se utilizaron los datos de un conjunto de cuatro púlsares para medir con la nueva técnica la masa de Mercurio, Venus, Marte, Júpiter y Saturno, con sus lunas y anillos. Muchos de estos datos fueron obtenidos por el radiotelescopio Parkes que la CSIRO tiene en Australia oriental. Algunos de los datos fueron aportados por el radiotelescopio de Arecibo en Puerto Rico y el radiotelescopio de Effelsberg en Alemania.

Medir la masa de planetas
El Sol, la Tierra y Júpiter orbitan un baricentro común. (Foto: D. Champion, MPIfR)
Las mediciones de las masas concuerdan con las obtenidas mediante las sondas espaciales. La medición de la masa del sistema de Júpiter es bastante más exacta que la conseguida mediante las naves espaciales Pioneer 10 y 11 y Voyager 1 y 2, y concuerda con el valor obtenido mediante la sonda espacial Galileo, aunque con menor precisión.

A corto plazo, las sondas espaciales continuarán realizando las mediciones más precisas de los planetas individualmente. Pero la técnica de los púlsares será la mejor para los planetas no visitados lo suficiente por naves espaciales, y para medir las masas combinadas de los planetas y sus lunas.


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