Astronomía

La procedencia de las estrellas más antiguas de la Via Láctea


(NC&T) Un equipo formado por científicos del Instituto de Cosmología Computacional de la Universidad de Durham, Reino Unido, y sus colaboradores del Instituto Max Planck para la Astrofísica, en Alemania, y la Universidad de Groningen, en los Países Bajos, ejecutó extensas simulaciones por ordenador para recrear los inicios de nuestra galaxia.

Las simulaciones revelaron que las estrellas más antiguas, que se encuentran en el halo estelar de "escombros" que rodea a la Vía Láctea, probablemente fueron arrancadas de las galaxias más pequeñas por las fuerzas gravitatorias que actuaron durante la colisión de galaxias.

Los cosmólogos creen que el universo primitivo estaba lleno de pequeñas galaxias de vida corta y violenta. Estas galaxias colisionaron entre sí dejando "escombros", los cuales acabaron formando parte de galaxias como por ejemplo la Vía Láctea.

Los investigadores creen que su hallazgo respalda la teoría de que muchas de las estrellas más antiguas de la Vía Láctea pertenecieron a otras galaxias en vez de ser las primeras estrellas nacidas dentro de la nuestra, cuando ésta comenzó a formarse hace alrededor de 10.000 millones de años.

Estrellas antiguas
Simulación de una galaxia hace 5.000 millones de años. (Foto: Andrew Cooper / John Helly / Durham University)
"Al igual que las capas de roca antigua revelan la historia de la Tierra, el halo estelar conserva un registro de un decisivo período primigenio en la historia de la Vía Láctea, un periodo que terminó mucho antes de que el Sol naciera", subraya el autor principal, Andrew Cooper, del Instituto de Cosmología Computacional de la Universidad de Durham.

Las simulaciones por ordenador abarcaron desde poco después del Big Bang, hace alrededor de 13.000 millones de años, y utilizaron las leyes universales de la física para simular la evolución de la materia oscura y las estrellas.

Estas simulaciones son las más realistas llevadas a cabo hasta la fecha, ya que han permitido profundizar en muchos detalles de la estructura del halo estelar.

Una de cada cien estrellas de la Vía Láctea pertenece al halo estelar, el cual es mucho más grande que el disco espiral de la galaxia. Estas estrellas arcaicas del halo son casi tan antiguas como el propio universo.




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