Noticias breves de astronáutica
Astronomía

Noticias breves de astronáutica

(NC&T)*Rusia lanzó a las 15:50 UTC del 14 de noviembre un satélite de reconocimiento fotográfico militar. El despegue se efectuó desde el cosmódromo de Plesetsk, a bordo de un cohete Soyuz-U. Una vez en órbita baja, el vehículo fue bautizado con el nombre genérico de Kosmos-2445. Los analistas piensan que pertenece a la serie Kobalt-M. Este tipo de satélites utiliza dos cápsulas para devolver a la Tierra el material fotográfico de alta resolución obtenido durante el vuelo (unos dos meses y medio), y una más para el final de la misión, con las cámaras.

*La sonda Chandrayaan-1 de la India alcanzó su órbita definitiva sobre la Luna, a 100 km de la superficie, el 12 de noviembre. Desde su llegada el día 8, efectuó tres maniobras de ajuste. La primera redujo su distancia máxima al satélite de 7.502 a 255 km, y la segunda hasta los 100 km. La tercera se ocupó de convertirla en circular. En dicha posición, la Chandrayaan-1 pasa por encima de los polos lunares y tarda dos horas en dar un giro completo. El 14 de noviembre, la sonda liberaba a su vehículo de impacto (Moon Impact Probe), y éste llevaba a cabo otro de los puntos álgidos de la misión. La fecha elegida para el experimento fue la del cumpleaños de Pandit Jawaharlal Nehru, Primer Ministro de la India en 1962, cuando éste inició el programa espacial de su país. La MIP, de 34 kg de peso, tardó 25 minutos en recorrer la distancia hasta la superficie lunar, en el polo sur de nuestro satélite, tiempo que dedicó a emplear sus tres instrumentos científicos: un sistema de video, un altímetro radar y un espectrómetro de masas. Se trata de prototipos para un futuro vehículo de aterrizaje suave. La MIP fue separada de la Chandrayaan, y cuando alcanzó una distancia segura, empleó su sistema de propulsión para girar sobre sí misma, estabilizándose. Después, activó su retrocohete para reducir su velocidad orbital y así iniciar el descenso. Durante este último, los instrumentos actuaron enviando la información hacia la Chandrayaan, que la registró en su memoria y posteriormente la reenvió a la Tierra. La MIP acabó impactando contra la superficie, tal y como estaba previsto. Los científicos e ingenieros analizarán los datos en breve. Mientras, los controladores están activando y calibrando poco a poco los 11 instrumentos científicos que viajan a bordo de la Chandrayaan. Más información en:

http://www.isro.org/pressrelease/Nov12_2008.htm http://www.isro.org/pressrelease/Nov14_2008.htm

*El telescopio espacial Hubble, restablecido de sus problemas técnicos durante las últimas semanas, sigue trabajando y enviando información científica. La NASA ha dado a conocer ahora una imagen compuesta que demuestra la existencia de un planeta de tamaño joviano alrededor de la estrella Fomalhaut. No sólo eso, se trata de la primera imagen visible del Hubble de un planeta extrasolar. Dicho planeta, Fomalhaut b, con una masa tres superior a la de nuestro Júpiter, fue fotografiado en 2004, durante un examen del disco de polvo que rodea a su estrella madre. Una nueva fotografía en 2006 muestra que un puntito de luz se ha desplazado desde la anterior toma, poniendo de manifiesto la realidad de la existencia del planeta. El sistema de Fomalhaut se halla a 25 años-luz de la Tierra, por lo que está relativamente cercano. Los astrónomos ya imaginaban que podía tener planetas, ya que su anillo de polvo, descubierto por el satélite IRAS a principios de los años 80, así lo sugería. En 2004, la cámara ACS del Hubble examinó la región, mostrando claramente el disco polvoriento. Un estudio sugirió que un planeta, situado entre la estrella y el borde interno de dicho disco, estaba modificándolo gravitatoriamente. La confirmación ha venido ahora, tras el análisis de la nueva imagen en la que se aprecia un punto de luz muy débil en la posición esperada. El planeta se encuentra a 10 veces la distancia a la que se halla Saturno del Sol, y es más brillante de lo que podría suponerse, por lo que podría tener algún anillo como los de Saturno, reflejando más luz. Dicho anillo podría en el futuro formar satélites. La diferencia de posición entre las imágenes de 2004 y 2006 es consistente con una órbita de 872 años. El próximo paso será observarlo en el infrarrojo, en busca de evidencias de nubes de vapor de agua en su atmósfera. Más información en:

http://www.nasa.gov/mission_pages/hubble/science/fomalhaut.html

La NASA está restaurando las imágenes enviadas por alguna de sus sondas lunares más antiguas. Acaba de dar a conocer la nueva versión de una fotografía tomada hace 43 años por el Lunar Orbiter-1, la cual muestra a nuestro planeta emergiendo por detrás del horizonte de la Luna. La agencia ha usada tecnología digital para obtener una mucho mayor resolución del original. En los años 60, las fotografías enviadas se registraban en cintas magnéticas y después se transferían a película fotográfica para su análisis científico. Pero las limitaciones tecnológicas de la época impedían extraer la máxima resolución posible de los datos disponibles en las cintas. Ahora se están revisando éstas (más de 1.500) y se están reconstruyendo las imágenes en versión digital. Para todo ello fue necesario restaurar el funcionamiento de los reproductores, fuera de uso durante mucho tiempo. Más información en:

http://www.nasa.gov/topics/moonmars/features/LOIRP http://www.moonviews.com

*La NASA ha declarado finalizada la misión de la sonda marciana Phoenix. La última señal recibida del vehículo se transmitió el 2 de noviembre. Conforme a los cálculos, el Sol ya no ilumina suficientemente sus paneles solares, impidiendo que sus baterías se recarguen y permitan operar sus instrumentos y sistemas. Los controladores aún permanecerán a la escucha durante algunas semanas, por si la nave revive e intenta contactar de nuevo, pero esto es improbable, ya que las condiciones locales, lejos de mejorar, empeorarán paulatinamente. De hecho, desde el 27 de octubre, cuando una tormenta de arena oscureció el cielo, la Phoenix ha tenido crecientes problemas para recargar sus baterías. La secuencia habitual últimamente consistía en que la nave quedaba "dormida" durante la noche, y sólo se mantenía caliente gracias a ellas. En cuanto el Sol aparecía de nuevo en el horizonte, por la mañana, se recargaban, pero la recarga era cada vez más incompleta y la nave debía despertar cada día más tarde, conservando energía, hasta que ha dejado de hacerlo. Hay que tener en cuenta que, a diferencia de los robots Spirit y Opportunity, que se hallan en zonas ecuatoriales, la Phoenix se encuentra en el ártico marciano, donde las condiciones son mucho más duras. Ahora mismo, las baterías deben estar completamente agotadas y la energía que capturan durante el día no supera el umbral para operar los sistemas. Peor aún, cada vez hace más frío y la electrónica de a bordo sufre más. En abril, el Sol ya no saldrá por encima del horizonte, y esta situación se prolongará durante tres meses. Las temperaturas alcanzarán los mínimos previstos y es posible que la sonda se vea cubierta de hielo de CO2. El frío podría romper circuitos y estropear componentes. Será en octubre de 2009 cuando el Sol vuelva a estar suficiente tiempo sobre el horizonte para que todo vuelva a la normalidad. Por eso los controladores estarán escuchando por si la Phoenix "resucita", pero esto es algo muy improbable debido a los daños que podrá haber sufrido durante el año precedente. Su misión, en todo caso, ha superado las expectativas. Ha trabajado mucho más tiempo del previsto, ha tomando 25.000 imágenes y se han hecho análisis del suelo marciano que aún están siendo estudiados. Más información en:

http://www.nasa.gov/phoenix

*Después de la finalización de la misión de la sonda marciana Phoenix, la NASA anuncia que las tormentas de arena también están afectando a los robots móviles MER, en concreto al rover Spirit. El polvo en suspensión y éste cubriendo los paneles solares del vehículo, ha reducido la cantidad de energía que es posible convertir en electricidad, arrastrándolo a una posición vulnerable. Durante el 9 de noviembre, el panel solar del Spirit sólo produjo 89 vatios/hora, la cifra más baja en los cinco años de su presencia sobre Marte. Esto es mucho menos de lo que necesita el robot para trabajar durante el día, y amenaza con descargar sus baterías hasta el punto que éste tenga que activar sus programas de autoprotección. Los ingenieros, sin embargo, preferirían que ello no ocurriera, pues así tienen más control sobre el Spirit. Para evitar cualquier situación extrema, se ha ordenado el apagado de varios calentadores (como los que protegen al espectrómetro infrarrojo de a bordo) y se han tomando otras medidas para el ahorro de energía. El vehículo, por ejemplo, no tratará de comunicar con la Tierra durante varios días, si bien los controladores estarán a la escucha en caso de que entre en modo de seguridad de baja energía. Los expertos esperan que los efectos de la tormenta vayan pasando muy pronto, aunque es posible que el polvo en suspensión continúe depositándose sobre los paneles, dificultando su operación. Más información en:

http://www.nasa.gov/mission_pages/mer/news/mer-20081110.html

*Los últimos candidatos de la Agencia Espacial Europea para participar en una misión simulada a Marte (Mars500) en Rusia, están pasando los exámenes médicos en Moscú. Dos de ellos serán elegidos en breve para un experimento de 105 días de duración, junto a cuatro colegas rusos, que comenzará el próximo mes de marzo. Las seis personas vivirán, comerán, dormirán y trabajarán durante poco más de tres meses en unas instalaciones que intentarán simular las condiciones que se experimentarán durante una misión tripulada marciana. Los resultados serán posteriormente aplicados a otra simulación, que ocurrirá a finales de 2009, y que tendrá una duración de 520 días, lo que se espera dure un viaje real al Planeta Rojo. Los sujetos serán sometidos a investigaciones diversas, tanto fisiológicas como psicológicas. Se realizarán exámenes médicos, se analizará la calidad del sueño, la necesidad de tomar suplementos dietéticos, hacer ejercicio, etc. Los candidatos a este "viaje" deben estar completamente sanos, y de hecho están recibiendo el mismo escrutinio que un astronauta "turista". Más información en:

http://www.esa.int/esaCP/SEMXIVRTKMF_index_0.html




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