Noticias de astronáutica
Astronomía

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(NC&T)*La NASA ha decidido retrasar aún más el vuelo del Atlantis hacia el telescopio espacial Hubble. Previsto para febrero, los ingenieros han reclamado más tiempo para preparar los recambios que deberán instalar los astronautas, en especial la nueva unidad de manejo de datos, que está siendo probada en tierra. Según el calendario actual, el transbordador podría despegar en mayo, como muy pronto. Debido a ello, el Atlantis, que se halla montado en el edificio de ensamblaje de vehículo, será separado de su tanque externo y aceleradores sólidos y llevado al hangar de procesamiento. La unidad de reserva que hay que instalar en el Hubble, el sistema Science Instrument Command and Data Handling, se halla almacenado en el centro Goddard desde 1991. Ahora debe ser revisado para certificar que está listo para volar, algo que se prolongará hasta mediados de diciembre. Después, entre otras pruebas, se comprobará su resistencia a las interferencias magnéticas, sufrirá ensayos de vibración y extremos térmicos, etc. Esta fase durará hasta marzo de 2009, y se espera que si todo va bien el sistema sea enviado a Florida en abril. Mientras tanto, la restauración de los servicios a bordo del Hubble ha tenido éxito y se han podido reanudar las observaciones con la Wide Field Planetary Camera 2. También se ha empezado la calibración de la Advanced Camera for Surveys.

*La NASA y Corea del Sur han firmado un acuerdo de colaboración. Por el momento, se han establecido las bases para identificar posibles campos de cooperación, relacionados con la exploración espacial, las ciencias terrestres, la ciencia planetaria, los vuelos tripulados y las investigaciones aeronáuticas. Dentro de ocho meses, se entregará un informe conjunto. Entre los proyectos en los que ambos países podrían colaborar está la llamada International Lunar Network, una iniciativa que busca establecer una red robótica sobre la superficie lunar. Más información en:

http://www.kari.re.kr/

*La NASA ha dado a conocer los resultados preliminares del reciente sobrevuelo de la sonda MESSENGER sobre Mercurio. La maniobra, ideada como asistencia gravitatoria para ajustar la trayectoria y la velocidad del vehículo, ocurrió el 6 de octubre y permitió además obtener numerosa información científica y fotografías. Gracias a la visita, las cámaras de la nave pusieron de manifiesto un 30 por ciento de la superficie de Mercurio que hasta ahora permanecía desconocida. Si se combinan estas imágenes con las conseguidas durante el primer sobrevuelo, y las que captó la vieja Mariner-10, los científicos disponen ahora de un mapa del planeta que cubre el 95 por ciento de su superficie. Además de las 1.200 fotografías obtenidas, la MESSENGER utilizó su altímetro láser para estudiar la topografía de Mercurio, así como un magnetómetro para analizar el campo magnético planetario, que se ha revelado como altamente simétrico. El espectrómetro MASCS observó a su vez la delgadísima atmósfera de Mercurio, llamada exosfera, en busca de emisiones procedentes de átomos de sodio, calcio, magnesio e hidrógeno. Aunque la Luna y Mercurio se parecen físicamente, los astrónomos saben ahora que este último tiene más cráteres y es más antiguo. Mientras prosiguen los estudios, la MESSENGER sigue a su vez su ruta alrededor del Sol. En 2011, entrará en órbita alrededor del planeta. Más información en:

http://www.nasa.gov/messenger

*Los controladores de la sonda marciana Phoenix siguen su evolución hora a hora. El objetivo inicial era prolongar en lo posible el funcionamiento activo de la sonda, mediante la paulatina desconexión de instrumentos y sistemas de calefacción. Cada día que pasa es menor el tiempo de generación eléctrica, ya que el Sol permanece menos horas sobre el horizonte, incrementándose por otro lado las necesidades energéticas debido al uso de los calentadores, que se emplean para mantener a algunos equipos críticos en las temperaturas mínimas para su supervivencia. Muy pronto, la Phoenix necesitará más energía de la que genera, así que si se desea prolongar su vida útil, no existe otro remedio que intervenir. El primer paso debía consistir, el 28 de octubre, en apagar uno de los calentadores, de los cuatro previstos. La operación seguramente ocasionaría la desactivación paulatina de algunos instrumentos científicos, pero se ahorraría energía para ser utilizada en la cámara y los equipos meteorológicos hasta el último momento. El primer calentador que debía ser desactivado es el que calienta el brazo robótico, su cámara y el instrumento analizador TEGA. Ello ahorraría 250 vatios-hora por día. Ya sin uso, el brazo robótico ha sido "aparcado", dado que no podrá obtener ninguna muestra más. Situado en contacto con el suelo, su sonda térmica y de conductividad seguirá enviando información durante algunas semanas. Cuando los niveles energéticos alcanzasen otro punto bajo, se desactivaría otro calentador (el que mantiene la unidad de iniciación pirotécnica), y posteriormente un tercero (el que calienta la cámara principal y los instrumentos meteorológicos). Pero el calor de la electrónica de estos últimos será suficiente para mantenerlos en funcionamiento algún tiempo más. Los ingenieros podrían apagar finalmente un cuarto calentador, usado para cuidar de la propia nave y las baterías. Sólo quedará un quinto disponible, y la sonda restará a merced de las inclemencias ambientales marcianas. Por otro lado, los controladores empezaron a preparar la próxima conjunción solar, prevista entre los días 28 de noviembre y 13 de diciembre, periodo durante el cual el Sol estará entre Marte y la Tierra, impidiendo las comunicaciones directas. Las comunicaciones se efectuarán entonces a través de los orbitadores Mars Odyssey y MRO. El 28 de octubre, a pesar de todos los esfuerzos, la Phoenix entró en modo seguro. La razón de la desactivación automática de la mayoría de sistemas se debió a la detección de una situación de bajo suministro eléctrico, algo ya previsto, pero que en este caso supuso al mismo tiempo que la nave transfiriera el gobierno de los sistemas a la electrónica de reserva (lado "B") y desconectara una de sus dos baterías. En modo seguro, la Phoenix paralizó todas las actividades no esenciales a la espera de las instrucciones procedentes de la Tierra. Estas llegaron pronto y se reinició la recarga de las baterías. Según los sensores meteorológicos, durante los últimos días las temperaturas en la región polar norte habían descendido mucho, alcanzando unos -96 grados C durante la noche, y -45 grados C durante el día. Además, una pequeña tormenta de arena y algunas nubes de hielo de agua provocaron una disminución de la cantidad de luz solar disponible para generar electricidad. Tan bajas son las temperaturas que el 28 de octubre provocaron la activación de los calentadores de las baterías, reduciendo aún más las reservas eléctricas. El plan entonces consistiría en que el vehículo recargase los acumuladores durante los siguientes días, y que conservase energía. También se decidió que, en vez de apagar primero sólo el calentador de la electrónica que gobierna el brazo robótico, su cámara y el instrumento TEGA, se hiciese al mismo tiempo lo propio con el calentador del sistema pirotécnico de la nave. A pesar de todo, los ingenieros eran conscientes de que el final de la misión podría ocurrir en cualquier momento. El miércoles 29 de octubre, el vehículo no respondió a las señales de comunicación enviadas por uno de los orbitadores que gira pueda retornar a algunas de sus tareas científicas. Más información en:

http://www.nasa.gov/mission_pages/phoenix/main/index.html

*El VENESAT-1 (también llamado Simón Bolívar) ya está en el espacio. El primer satélite venezolano fue lanzado el 29 de octubre, a las 16:53 UTC, desde el polígono de Xichang. Voló a bordo de un cohete chino CZ-3B, que lo situó en una órbita de transferencia geoestacionaria. El VENESAT-1 ha sido construido también en China, sobre una plataforma basada en el modelo DFH-4, y estará dedicado a ofrecer servicios de comunicaciones sobre Latinoamérica. Venezuela ha contribuido grandemente en el desarrollo del vehículo, el cual tendrá aplicaciones tanto civiles como militares. Los acuerdos con China permitieron que varias decenas de ingenieros venezolanos trabajaran en el proyecto, recibiendo educación y entrenamiento en las universidades chinas. El Simón Bolívar pesó 5.100 kilogramos al despegue y está equipado con 12 repetidores en banda C y 14 en banda Ku. También dispone de un enlace en banda Ka. Operará desde la posición geoestacionaria 78 grados este. El propietario de dicha posición, Uruguay, recibirá a cambio la posibilidad de utilizar el vehículo.

*La sonda MRO de la NASA ha observado un tipo nuevo de minerales que se extiende por amplias regiones de Marte, sugiriendo que la superficie del planeta mantuvo agua líquida mil millones de años más tarde de lo que se pensaba. Por tanto, el agua podría haber tenido una influencia concreta en el aspecto de dicha superficie y acaso en el mantenimiento de hipotéticos seres vivos. El mineral descubierto por el espectrómetro CRISM se llama sílice hidratada, también conocido por ópalo. Se caracteriza por contener agua, de modo que su distribución nos indica dónde pudo existir este elemento en el Marte primitivo. En base a ello, los científicos creen que pudo haber existido agua líquida en la superficie del Planeta Rojo hace al menos 2.000 millones de años. Hasta ahora, se habían descubierto otros dos grupos de minerales hidratados, pero éstos se formaron hace 3.500 y 3.000 millones de años, respectivamente. La sílice hidratada, por su parte, se formó cuando el agua líquida alteró los materiales creados por la actividad volcánica o los impactos de meteoritos en la superficie. El enorme cañón llamado Valles Marineris es una de las zonas en las que se ha encontrado el mineral (en sus bordes y a veces en su interior). Los lugares con estos materiales serían buenos sitios para explorar la posible habitabilidad pasada de Marte. Más información en:

http://www.nasa.gov/mission_pages/MRO/news/mro-20081028.html

*En el camino hacia el debut del nuevo lanzador europeo, el Vega, prosiguen los ensayos para verificar el buen funcionamiento de sus diversos motores. El 23 de octubre se efectuó con éxito en la zona pruebas de Salto di Quirra, en Italia, el primer encendido del motor Zefiro 9-A, el cual se empleará en la tercera etapa del vector. Funcionó durante 120 segundos, confirmando el correcto diseño de esta versión mejorada de 32,6 toneladas de empuje. El lanzador Vega deberá debutar a finales de 2009, de modo que los ingenieros quieren conocer todos los detalles de funcionamiento de sus motores. Está prevista otra prueba del Zefiro 9-A para febrero de 2009, la última del programa de calificación. El Vega medirá 30 metros de alto y tendrá tres etapas de combustible sólido y una etapa superior de propergoles líquidos. Será capaz de enviar 1.500 kilogramos a una órbita polar de 700 km. Más información en:

http://www.esa.int/esaCP/SEM0KERTKMF_index_0.html

*El telescopio infrarrojo Spitzer, de la NASA, ha observado el que se considera sistema planetario más próximo, Epsilon Eridani, y ha descubierto en él dos cinturones de asteroides (nuestro sistema solar sólo tiene uno). La estrella es más joven y fría que nuestro Sol. Estudios previos habían detectado dos posibles planetas a su alrededor, así como un anillo exterior de cometas, semejante a nuestro cinturón de Kuiper. La sensibilidad del Spitzer ha permitido sin embargo poner de manifiesto dos cinturones asteroidales, con uno en la misma posición que el de nuestro sistema solar, y el otro, más denso, entre éste y el anillo cometario. El descubrimiento implica la existencia de más planetas, por ahora invisibles para nuestros instrumentos, ya que los anillos de asteroides suelen ser los restos de su formación. Gracias a la cercanía de Epsilon Eridani (10 años-luz de la Tierra), los astrónomos pueden estudiar sus teorías al respecto. Según el Spitzer, los cinturones de asteroides estarían a 2 y 20 unidades astronómicas de su estrella, un sol de sólo unos 800 millones de años. Más información en:

http://planetquest.jpl.nasa.gov




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