Astronomía

Astrónomos encuentran el primer reloj de rayos gamma

(NC&T) La señal, captada usando la red de telescopios H.E.S.S., proviene de un sistema llamado LS 5039, hallado por el mismo equipo de la red H.E.S.S. en el 2005. El LS 5039 es un sistema binario formado por una masiva estrella azul (20 veces la masa del Sol) y un objeto desconocido, posiblemente un agujero negro. Los dos astros giran uno alrededor del otro a una distancia muy corta, que varía sólo entre 1/5 y 2/5 de la separación entre la Tierra y el Sol, con una órbita completa cada cuatro días.

La forma en que varía la señal de rayos gamma convierte al LS 5039 en un laboratorio único para estudiar la aceleración de las partículas en la cercanía de objetos compactos como los agujeros negros.

Diferentes mecanismos pueden afectar la señal de rayos gamma que llega a la Tierra, y, estudiando cómo varía la señal, los astrónomos pueden aprender mucho sobre los sistemas binarios como el LS 5039 y también sobre los fenómenos que tienen lugar cerca de los agujeros negros.

Al navegar hacia la gigante estrella azul, su compañera compacta se expone al fuerte "viento" estelar y a la intensa luz radiada por la estrella, permitiendo, por una parte, la aceleración de partículas hasta altas energías, pero al mismo tiempo dificultando cada vez más que los rayos gamma producidos por estas partículas escapen, dependiendo de la orientación del sistema con respecto a nosotros. La interacción entre estos dos efectos es la clave del complejo patrón de modulación producido.

Reloj de rayos gamma
Representación del sistema LS 5039. (Foto: PPARC)
La señal de rayos gamma es más fuerte cuando el objeto compacto se interpone entre la estrella y nuestro planeta, y más débil cuando está detrás de aquella. Se piensa que los rayos gamma son producidos cuando las partículas que se aceleran en la atmósfera de la estrella (el viento estelar) interactúan con el objeto compacto. Este objeto actúa como una sonda en el ambiente de la estrella, mostrando cómo varía el campo magnético dependiendo de la distancia a la estrella y reflejando esos cambios en la señal de rayos gamma.


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