Astronomía

Noticias breves de astronáutica

(NC&T)*A muy pocos días del lanzamiento, la tripulación del transbordador Discovery ya se encuentra en Florida, donde deberá llevar a cabo los últimos preparativos. Llegaron al centro espacial Kennedy a bordo de sus jets T-38, aterrizando en la pista del Space Shuttle, el domingo 3 de diciembre. Mientras tanto, la cuenta atrás para el despegue se iniciará durante la madrugada del 5 de diciembre (04:00 UTC), en la posición T-43 horas. La cuenta se controlará desde la sala Firing Room 4, del centro de control, e incluye 27 horas y 36 minutos de paradas, lo que nos llevaría a un despegue a las 02:35 UTC del 8 de diciembre. La ventana de oportunidad se prolongará 5 minutos a partir de ese momento. Transcurrida ésta, debería retrasarse la misión al menos 24 horas. A bordo del Discovery, en su viaje número 33 (el 117 del programa), volarán el comandante Mark Polansky, el piloto Bill Oefelein y los especialistas de misión Bob Curbeam, Joan Higginbotham, Nicholas Patrick, Christer Fuglesang y Sunita Williams. Fuglesang viaja representando a la ESA, y Williams sustituirá a Reiters en la estación espacial. La misión STS-116 transportará el segmento P5, que se unirá a los actuales P3/P4, y sus astronautas se ocuparán además de reconfigurar los sistemas eléctricos y de refrigeración para que puedan entrar en servicio los nuevos paneles solares del complejo. Más información en:

http://www.nasa.gov/mission_pages/shuttle/news/index.html

*Lanzado el pasado 28 de octubre, el satélite de comunicaciones Sinosat-2 probablemente no podrá entrar en servicio. Ni sus antenas ni sus paneles solares se han abierto por completo. Si no se resuelve el problema, algo que ahora mismo parece remoto, la dirección del programa podría decidir usar su sistema de propulsión para retirarlo de la órbita e impedir así que interfiera con su sucesor. Sería enviado para una reentrada en la atmósfera, tras una cuidadosa serie de acciones de sus motores de maniobra, cuya carga de combustible apenas ha sido utilizada. China ya prepara el Sinosat-3 para dar servicio lo antes posible a sus clientes comerciales.

*Como estaba previsto, la prueba del motor P80, que se empleará como primera etapa del lanzador europeo Vega, se llevó a cabo a las 15:30 UTC del 30 de noviembre, en Kourou. El motor, de propergoles sólidos, fue encendido en el mismo banco de pruebas en el que se probaron los cohetes aceleradores del Ariane-5, el Solid Booster Test Bench (BEAP). El P80 tiene el mismo diámetro que estos últimos, pero es más corto (11,7 frente a 31,2 metros). Utiliza un solo segmento y 88 toneladas de combustible mejorado. Su tecnología, de hecho, podría aplicarse posteriormente en el programa Ariane-5. Desarrolló un empuje medio de 190 toneladas durante unos 100 segundos, con un pico de 250 toneladas a los 7 segundos del comienzo del ensayo. Los resultados señalan que el rendimiento del motor estuvo muy cerca de la curva predicha. Se registraron más de 600 parámetros para evaluar el funcionamiento de las múltiples nuevas tecnologías incorporadas al diseño. Tras su análisis, se espera una segunda prueba a mediados de 2007. Dado que ya se han probado los motores Zefiro 9 y Zefiro 23 de las etapas superiores, el cohete Vega ha realizado con este ensayo un enorme paso adelante hacia su debut operativo. El lanzador se ocupará de enviar cargas de unos 1.500 kg a órbitas heliosincrónicas, pero podrá transportar satélites de entre 300 kg y 2 toneladas en función de la altitud requerida. Más información en:

http://www.esa.int/esaCP/SEMTHGD4VUE_index_0.html

*Después de la aprobación oficial, se ha anunciado el inicio formal de las actividades de un nuevo gigante del mercado de lanzamientos espaciales. Las compañías Boeing y Lockheed Martin han fusionado sus intereses, creando el consorcio ULA (United Launch Alliance), el cual se centrará en proporcionar servicios de puesta en órbita de satélites para el Gobierno estadounidense (Departamento de Defensa, NASA, NOAA y NRO). Tras la consolidación, se espera un ahorro anual de entre 100 y 150 millones de dólares. Los cohetes lanzadores que se utilizarán serán los buques insignia de las dos compañías, es decir, los Delta-4 y los Atlas-5. Más información en:

http://www.boeing.com/news/releases/2006/q4/061201a_nr.html

*Después de su proyecto de sonda lunar, ya muy avanzado, la India está valorando construir un vehículo de exploración que sería enviado a Marte en 2013. La agencia ISRO dispone de la potencia necesaria con su cohete GSLV, y también de las estaciones de seguimiento para mantener el contacto con la sonda marciana. Sus objetivos serían estudiar la química atmosférica y la del subsuelo, en busca de posibles indicios de vida.

*Se acabó la espera. La cámara HiRISE de la sonda Mars Reconnaissance Orbiter, gobernada por un equipo de expertos de la University of Arizona, se encuentra en plena fase de observación científica. Desde este momento, los investigadores nos inundarán cada semana con espectaculares imágenes de la superficie marciana procedentes de este instrumento. Durante sus primeras dos semanas de trabajo, la HiRISE (High Resolution Science Imaging Experiment) captó unas 100 fotografías de alta resolución. Los resultados son fantásticos. En la página web de la cámara se colocarán de forma pública, cada miércoles, todas las imágenes nuevas. Destacan las que muestran cráteres de impacto, como el Endurance, donde puede verse el paracaídas de la sonda de descenso del robot Opportunity, que aterrizó en esta zona. Más información en:

http://hirise.lpl.arizona.edu/

*La agencia japonesa JAXA va a lanzar una sonda lunar el próximo verano. Llamada SELENE (Selenological and Engineering Explorer), transportará a bordo los mensajes y buenos deseos de muchas personas de todo el mundo. Con la colaboración de la Planetary Society, los mensajes tendrán el nombre del autor y un texto en inglés de no más de 40 letras. Serán transcritos en hojas donde habrá espacio para 300.000 personas (cada una). La campaña de captación de mensajes se inicia el 1 de diciembre y se prolongará hasta el 31 de enero de 2007. Se podrán enviar vía Internet o mediante una tarjeta postal (esta última opción sólo en Japón). Más información en:

http://www.jaxa.jp/pr/event/selene/index_e.html

*La sonda europea Rosetta se prepara para sobrevolar Marte en febrero de 2007. Se trata de una maniobra de asistencia gravitatoria que ayudará al vehículo a alcanzar su destino, el cometa 67P Churyumov-Gerasimenko. La Rosetta ya hizo algo parecido en marzo de 2005, junto a la Tierra, y repetirá la visita a nuestro planeta el 13 de noviembre de 2007. La nave ajustó su trayectoria el 29 de septiembre y el 13 de noviembre, de manera que pueda efectuar su máxima aproximación a Marte el 25 de febrero, a unos 250 km de la superficie. Como una piedra unida a una honda, la Rosetta modificará así su velocidad y su dirección. Se trata sin duda de una maniobra crítica, por lo que los controladores en tierra ya se están preparando para llevarla a la práctica. Se está haciendo un seguimiento de la salud del vehículo y se han programado ajustes de dirección adicionales 16 y 7 días antes del encuentro. Durante la visita, la Rosetta usará sus instrumentos para dar un vistazo al Planeta Rojo, tanto desde ella misma como desde su pequeño toma-tierras, el Philae. Esto ayudará a calibrar los instrumentos y aportará información científica desde enero a marzo de 2007. Las actividades comenzarán entre el 2 y el 3 de enero, cuando la nave tenga oportunidad de observar el asteroide cercano 21-Lutetia. Más información en:

http://www.esa.int/SPECIALS/Rosetta/SEMNJ8D4VUE_0.html

*En su camino hacia Plutón, la sonda New Horizons ha utilizado su cámara Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) para obtener su primera imagen del aún lejano planeta (4.200 millones de kilómetros). La fotografía se obtuvo durante una prueba del sistema óptico, que se prolongó entre el 21 y el 24 de septiembre. El resultado fue almacenado y enviado más tarde a la Tierra. La cámara LORRI ayudará a la sonda a detectar y hacer un seguimiento de sus objetivos sobre el fondo estelar. En estos momentos, Plutón no es más brillante que una simple estrella de magnitud 14. Las verdaderas imágenes del planeta, tan espectaculares como jamás se hayan visto, no llegarán hasta el 2015. Sin embargo, la cámara LORRI se usará más veces desde enero, cuando la sonda se acerque a Júpiter y sea dirigida hacia él. Más información en:

http://pluto.jhuapl.edu/news_center/news/112806.htm

*El observatorio de rayos gamma de la ESA, Integral, ha localizado un extraño tipo de estallido de rayos gamma. La gran explosión de energía ha permitido a los astrónomos identificar un posible agujero negro en nuestra galaxia. La explosión fue descubierta el 17 de septiembre de 2006 por investigadores del Centro de Datos Científicos de Integral (ISDC, por sus siglas en inglés), en Versoix, Suiza. En el ISDC los astrónomos están constantemente vigilando los datos procedentes de Integral, porque saben que el cielo, visto en rayos gamma, puede cambiar de aspecto muy rápidamente. Una prueba de la importancia del centro galáctico es el hecho de que Integral dedica ahora a estudiarlo casi cuatro semanas, en el contexto de uno de sus programas prioritarios de observación. Esto permite a los astrónomos investigar como nunca hasta ahora las características del centro galáctico - y de los objetos que lo pueblan - visto en rayos gamma. Fue en el transcurso de una de estas observaciones cuando los astrónomos presenciaron la explosión. A un acontecimiento de esta clase, inesperado, se le denomina 'target of opportunity' -objetivo de oportunidad-. Al principio no sabían qué clase de erupción habían detectado. Algunos estallidos de rayos gamma duran muy poco, así que los astrónomos alertaron de inmediato a observatorios en todo el mundo para que observaran también el fenómeno. Afortunadamente, Integral puede localizar con gran precisión la posición de un acontecimiento de esta clase. En esta ocasión el brillo del estallido siguió aumentando durante días, antes de empezar un declive gradual que se prolongó durante semanas. La forma en que crece y luego disminuye el brillo de un fenómeno recibe el nombre de 'curva de luz'. La comparación de la forma de esta curva de luz con otras reveló que ésta debía de tratarse de una erupción procedente de un sistema binario de estrellas, en el que uno de los miembros es una estrella como nuestro sol mientras que la otra es un agujero negro. En estos sistemas la gravedad del agujero negro destroza a la estrella compañera. A medida que esta estrella orbita al agujero negro también va perdiendo su gas, que se dispone entorno al agujero formando un aro llamado 'disco de acreción'. Ocasionalmente este disco de acreción se vuelve inestable y colapsa hacia el agujero negro, provocando el tipo de erupción presenciada por Integral. Los astrónomos aún no están seguros de por qué el disco de acreción colapsa así, pero una cosa está clara: cuando colapsa emite miles de veces más energía que en cualquier otro momento. Los astrónomos estiman que Integral sólo detectará una erupción de este tipo cada varios años, porque los sistemas binarios formados por una estrella y un agujero negro son muy raros. Eso convierte a cada uno de estos fenómenos en un acontecimiento precioso para los astrónomos. Gracias a la rápida reacción de los astrónomos en el ISDC ha sido posible realizar observaciones con satélites y telescopios en todo el mundo. El telescopio espacial de rayos X de la ESA, XMM-Newton; los de la NASA Chandra y Swift; y numerosos telescopios basados en tierra han captado la elusiva radiación de este fenómeno cataclísmico. Ahora el esfuerzo se centra en la interpretación de los datos, algo a lo que los astrónomos se dedican ahora de lleno. (ESA) Más información en:

http://www.esa.int/esaCP/SEM9V2D4VUE_Spain_0.html

*Mientras los ingenieros continúan trabajando en el desarrollo de la futura misión rusa a una de las lunas de Marte (programa Phobos-Grunt), se ha conocido el firme interés de China por participar en el proyecto. El lanzamiento, previsto para octubre de 2009, contemplaría la adición, probablemente, de una microsonda china, que viajaría junto al resto de la expedición. La Phobos-Grunt llegará a Marte a mediados de 2010 y permanecerá en una órbita que modificará en varias ocasiones para efectuar un estudio a poca distancia del satélite. Completada esta primera tarea, liberará una pequeña sonda de aterrizaje que intentará posarse en este objeto, con probabilidad un viejo asteroide capturado por el Planeta Rojo. Dicha sonda recogerá una muestra de material, que será enviada a la Tierra a bordo de un pequeño vehículo, donde será recogida en 2011. Los acuerdos entre Rusia y China aún no se han concretado del todo, y la naturaleza de la colaboración de este último país aún podría variar.


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